Is Mom Depressed?
¿Mamá está deprimida?

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Is Mom Depressed?

By Kathleen M. Pike

California is set to vote on a bill that would mandate screening for maternal depression during pregnancy and after birth. It has unleashed quite some controversy. What’s the big deal?

1. The science is strong. A mom’s depressive symptoms during pregnancy are actually associated with altered brain structure and function in her child, with potential long-term consequences for child development. However, thanks to a body of work led by Dr. Myrna Weissman and international collaborators, we also know that if we treat depressed moms to the point of remission of their symptoms, we can significantly reduce risk of depression among her children.Science is rarely this clear. So should we be screening all moms?

2. California is not the first to mandate screening. Although there are no U.S. federal policies that require screening for maternal depression, at least twelve states have either adopted legislation, developed awareness campaigns, or convened task forces. But California’s bill goes beyond other states’ actions by requiring health insurance companies to set up case management programs to help moms find a therapist and connect obstetricians or pediatricians to a psychiatric specialist. And therein lies the rub.

Should screening for maternal depression during pregnancy be mandated?

Should screening for maternal depression
during pregnancy be mandated?

3. Cost. The health care cost and incentive system is not set up to reward doctors for screening. The reimbursement the doctor might receive is not likely to cover the cost of administering the depression screening. And beyond the time of administration, many doctors do not feel prepared for the times when they may actually identify someone who is depressed. What do they do if they unleash a torrent of tears? And what if that means an even longer office visit? And then there are those who argue against universal screening say that the standard screening strategies produce too many false positives, with many women being sent for further treatment when they are not actually depressed – resulting in costly misuse of resources.

4. Effectiveness? The U.S. organizations with the greatest authority on this topic – the U.S. Preventative Services Task Force and the American College of Obstetricians and Gynecologists – released only a lukewarm recommendation for routine screening for perinatal depression in 2015, stating that “direct and indirect evidence support moderate certainty that screening for depression in pregnant and postpartum women is of moderate net benefit.” In fact, four other states – Illinois, Massachusetts, New Jersey, and West Virginia – have tried mandated screening, and it did not result in more women getting treatment. Overall, among perinatal women who screen positive for the depression, 78% don’t actually get any mental health treatment.

 5Mandated screening v. community support. California is trying to go beyond screening to mandate services that connect those who screen positive to mental health care. Given the limited success of this strategy in other states, and given the complexities of the U.S. insurance systems to actually implement such a program, a different tack might be in order. An alternative strategy that has demonstrated efficacy is when nurses or mental health providers visit new moms at home. Home visits after childbirth by healthcare professionals are provided across northern and western European countries with great success. Maybe the U.S. could take a page from their playbook.

Kathleen Pike PhD is a Professor of Psychology and the Director of the Global Mental Health Program at the Columbia University Medical Center.

¿Mamá está deprimida?

Por Kathleen M. Pike

El estado de California está programado para votar sobre un proyecto de ley que obligaría a realizar exámenes de detección de depresión materna durante el embarazo y después del parto. Ha desencadenado bastante controversia. ¿Cuál es el problema?

1. La ciencia es sólida. Los síntomas depresivos de la madre durante el embarazo en realidad están asociados con la estructura cerebral alterada y la función en su hijo, con posibles consecuencias a largo plazo para el desarrollo infantil. Sin embargo,gracias a un cuerpo de trabajo dirigido por la Dr. Myrna Weissman y colaboradores internacionales, también sabemos que si tratamos a las madres hasta el punto de remisión de sus síntomas, podemos reducir significativamente los riesgos de depresión entre sus hijos.La ciencia rara vez es tan clara. Entonces, ¿deberíamos examinar a todas las mamás?

2. California no es el primer estado en exigir exámenes. Aunque no existen políticas federales de los Estados Unidos que exijan la detección de la depresión materna, al menos doce estados han aprobado leyes, han desarrollado campañas de sensibilización o han convocado a grupos de trabajo. Pero el proyecto de ley de California va más allá de las acciones de otros estados al exigir a las compañías de seguro médico que establezcan programas de manejo de casos para ayudar a las madres a encontrar un terapeuta y conectar a los obstetras o pediatras con un especialista en psiquiatría. Y ahí yace el problema.

California is set to vote on its bill.

California está listo para votar en su
proyecto de ley.

3. Costo. El costo de la atención médica y el sistema de incentivos no está configurado para recompensar a los médicos por la detección. Es probable que el reembolso que reciba el médico no cubra el costo de realizar el examen de detección de depresión. Y más allá del momento de la examinación, muchos médicos no se sienten preparados para los momentos en que puedan identificar a alguien que está deprimido. ¿Qué hacen si desatan un torrente de lágrimas? ¿Y si eso significa una visita al consultorio aún más larga? Y luego están quienes argumentan contra la detección universal diciendo que las estrategias estándar de detección producen demasiados falsos positivos, y muchas mujeres son enviadas a un tratamiento adicional cuando en realidad no están deprimidas, resultando en mal uso de los recursos.

 4. ¿Efectividad? Las organizaciones de los Estados Unidos con la mayor autoridad en este tema, el Grupo de Trabajo de Servicios Preventivos de Estados Unidos y el Colegio Estadounidense de Obstetras y Ginecólogos, emitieron solo una tibia recomendación de realizar exámenes de rutina de depresión perinatal en 2015, afirmando que “la evidencia directa e indirecta respalda una certeza moderada de que la detección de la depresión en mujeres embarazadas y en posparto tiene un beneficio neto moderado”. De hecho, otros cuatro estados (Illinois, Massachusetts, Nueva Jersey y Virginia Occidental) han intentado realizar pruebas obligatorias y no han resultado en más mujeres recibiendo tratamiento. En general, entre las mujeres en período perinatal con un resultado positivo de depresión, el 78% en realidad no recibe ningún tratamiento de salud mental.

Home visits after childbirth offer support.

Visitas domiciliarias después del parto ofrecen apoyo.

5. Exámenes obligatorios vs. apoyo de la comunidad. California está tratando de ir más allá de la detección para exigir servicios que conecten a quienes evalúan la atención positiva de salud mental. Dado el éxito limitado de esta estrategia en otros estados, y la complejidad de los sistemas de seguro en los Estados Unidos para realmente implementar dicho programa, podría ser necesario un enfoque diferente.

Una estrategia alternativa que ha demostrado eficacia es cuando las enfermeras o los proveedores de salud mental visitan a las nuevas madres en el hogar. Visitas domiciliarias de profesionales de la salud después del parto se proporcionan en el norte y el este de Europa con gran éxito. Tal vez los Estados Unidos podrían tomar una página de su manual de estrategias.

Kathleen Pike, PhD, es profesora de Psicología y directora del Programa Global de Salud Mental en el Centro Médico de la Universidad Columbia.