“I am proof we can”
“Soy la prueba de que podemos”

  • English
  • Español

“I am proof we can”

Justice Sotomayor presides over mock trial program

Story and photos by Gregg McQueen

The trial program was mock, but the Supreme Court Justice was real.

Seventh- and eighth-graders participating in a mock trial program at the Bronx County Courthouse on June 9 received a special honor when Sonia Sotomayor, Associate Justice of the United States Supreme Court, spoke to attendees and presided over one of the final rounds of the competition.

“If you dare dream, you can be a Supreme Court Justice,” said Borough President Rubén Díaz Jr.

“If you dare dream, you can be a Supreme Court Justice,” said Borough President Rubén Díaz Jr.

Bronx native Sotomayor said she participated in the annual Thurgood Marshall Junior Mock Trial Program, now in its 20th year, to inspire students to believe in themselves and envision legal careers.

“It’s always so fun, and so wonderful to be home again, and the Bronx is home,” she remarked.

The competition is in its twentieth year.

The competition is in its twentieth year.

This year’s competition featured 31 public and private middle schools competing in mock trial elimination rounds in attempt to reach the June 9 finals and win a traveling trophy to display in their school.

The schools reaching the final round at the Bronx County Building were The Ursuline School, PS/IS 71, St. Angela Mirici and PS 180.

Sotomayor was born and raised in Soundview, in a public housing project formerly known as Bronxdale Houses, but renamed for Sotomayor in 2010.

Sotomayor told students about a television interview she did outside her old building shortly after she was named to the U.S. Supreme Court, where a young boy on the street asked her, “What makes you so important?”

She said she pointed to the window of the apartment she grew up in and told the boy, “’Like you, I grew up in this project, And there’s a lot of people out in the bigger world, who actually don’t think that people like you and me can ever become anything.’”

“The Bronx is home,” said Sonia Sotomayor, Supreme Court Associate Justice. Photo: Nick Carter Photography Inc. 

“The Bronx is home,” said Sonia Sotomayor, Supreme Court Associate Justice.
Photo: Nick Carter Photography Inc.

“I am proof that we can,” she stated.

Since it was founded in 1997 by Acting Bronx Supreme Court Justice Elizabeth A. Taylor, the Thurgood Marshall Junior Mock Trial Program has grown to include nearly 1,000 students representing middle schools from Bronx, New York, Kings, Queens, and Westchester counties.

Students began preparation in January, with intensive training at weekly meetings with volunteer attorney coaches and teachers.

“The program provides seventh and eighth grade students with a positive introduction to justice system,” said New York Civil Court Judge Eddie McShan, a board member of the Thurgood Marshall Junior Mock Trail Program.

McShan thanked mentors and teachers who volunteered their time to help prepare students, and praised Sotomayor as “a daughter of the Bronx.”

Students assumed roles as prosecutors, defense attorneys and witnesses. They try their cases before actual judges and court personnel in the historic building’s courtrooms.

The competition was held at the Bronx County Courthouse.

The competition was held at the Bronx County Courthouse.

The seventh grade mock trial involved a fictional homicide with a self-defense scenario, while the eighth grade trial concerned a robbery under the accomplice liability theory.

“To see that judges have taken their time to be a part of this, to see that there’s this desire, this yearning, this interest of intellect and law that our young folks have,” said Bronx Borough President Rubén Díaz Jr. “Our future lawyers, our future civil court judges, Supreme Court judges. And yes, if you dare dream, you can be a United States Supreme Court Justice.”

Edwar Estrada, who participated in the mock trial program as a student 18 years ago and is now a trial lawyer in the Bronx, said the program is valuable because it “helps students realize that they can become attorneys.”

Estrada said it also forms essential mentoring relationships, noting that his trial mentor worked with him long after the program ended.

“She made me believe that someone who came from my neighborhood and looked like me could be a lawyer,” Estrada said.

Kappa III students were competitors.

Kappa III students were competitors.

Aaliyah, a seventh-grade participant from PS/MS 4, said the mock trial program has encouraged her to pursue a law enforcement career.

“It’s been inspiring,” she said.

Bronx attorney Nataliy McKinney volunteered to help mentor PS/MS 4 students and prepare them for the mock trials.

“I wish I had the opportunity for a program like this when I was younger,” she remarked. “For children of color, they don’t always get to do something like this. It helps that they can see people like them who are successful.”

“Keep dreaming, keep learning, because someday you’ll be up here, too” Sotomayor said.

For more information on the Thurgood Marshall Junior Mock Trial Program, please visit http://bit.ly/2smdwUB.

“Soy la prueba de que podemos”

La juez Sotomayor preside el programa de juicio simulado

Historia y fotos por Gregg McQueen

Attorney Nataliy McKinney serves as a volunteer.

La abogada Nataliy McKinney sirve como voluntaria.

El programa de juicio era una simulación, pero la juez de la Suprema Corte era real.

Los alumnos de séptimo y octavo grado que participaron en un simulacro de juicio en el Tribunal del Condado de Bronx el 9 de junio recibieron un honor especial cuando Sonia Sotomayor, juez asociada de la Corte Suprema de Estados Unidos, habló con los asistentes y presidió una de las rondas finales de la competencia.

Sotomayor, nativa del Bronx, dijo que participó en el programa anual de simulacro de juicio junior Thurgood Marshall, ahora en su vigésimo año, para inspirar a los estudiantes a creer en sí mismos e imaginar carreras legales.

“Siempre es tan divertido y maravilloso volver a casa, y el Bronx es mi hogar”, comentó.

La competencia de este año contó con 31 escuelas públicas y privadas que se enfrentaron en rondas de simulacros de juicios buscando llegar a las finales del 9 de junio y ganar un trofeo itinerante para mostrar en su escuela.

Las escuelas que llegaron a la ronda final en el edificio del condado de Bronx fueron The Ursuline School, PS/IS 71, St. Angela Mirici y PS 180.

And the trophy goes to… Photo: Nick Carter Photography Inc. 

Y el trofeo es para…
Foto: Nick Carter Photography Inc.

Sotomayor nació y se crió en Soundview, en un proyecto de vivienda pública anteriormente conocido como Casas Bronxdale, pero que fue renombrado en honor de Sotomayor en 2010.

Sotomayor les contó a los estudiantes sobre una entrevista en televisión que hizo afuera de su antiguo edificio poco después de que fuera nombrada a la Corte Suprema de los Estados Unidos, donde un joven de la calle le preguntó: “¿Qué te hace tan importante?”.

The moment of decision. New York Civil Court Judge Eddie McShan (at podium) with 8th grade winners, PS/IS 71 in the Bronx. Photo: Nick Carter Photography Inc. 

El momento de la decisión.
Juez de la Corte Civil de Nueva York Eddie McShan (en el podio) con los ganadores del octavo grado, PS/IS 71 en el Bronx.
Foto: Nick Carter Photography Inc.

Dijo que señaló la ventana del apartamento en el que creció y le dijo al chico: “Como tú, crecí en este proyecto, y hay mucha gente en el mundo más grande, que en realidad piensa que gente como tú y yo no puede convertirse en algo”.

“Soy la prueba de que podemos”, afirmó.

Desde que fue fundado en 1997 por la juez interina de la Corte Suprema del Bronx Elizabeth A. Taylor, el programa de juicio simulado junior Thurgood Marshall ha crecido hasta incluir a casi 1,000 estudiantes que representan a escuelas intermedias de los condados del Bronx, Nueva York, Kings, Queens y Westchester.

Los estudiantes comenzaron la preparación en enero, con un entrenamiento intensivo en reuniones semanales con entrenadores abogados voluntarios y maestros.

“El programa proporciona a los estudiantes de séptimo y octavo grado una introducción positiva al sistema de justicia”, dijo Eddie McShan, juez de la Corte Civil de Nueva York, miembro del consejo del programa de juicio simulado junior Thurgood Marshall.

McShan agradeció a los mentores y maestros que ofrecieron su tiempo para ayudar a preparar a los estudiantes, y elogió a Sotomayor como “una hija del Bronx”.

Trial attorney Edwar Estrada participated in the program 18 years ago.

El abogado del juicio Edwar Estrada participó en el programa hace 18 años.

Los estudiantes asumieron roles como fiscales, abogados defensores y testigos. Ellos prueban sus casos ante jueces reales y el personal de la corte en las salas del edificio histórico.

El juicio simulado del séptimo grado involucró un homicidio ficticio con un escenario de auto-defensa, mientras que el juicio del octavo grado se refirió a un robo bajo la teoría de la responsabilidad del cómplice.

“Ver que los jueces se han tomado su tiempo para ser parte de esto, ver que hay este deseo, este anhelo, este interés de intelecto y de la ley que tienen nuestros jóvenes”, dijo el presidente del condado del Bronx, Rubén Díaz Jr. “Nuestros futuros abogados, jueces civiles, jueces de la Corte Suprema. Y sí, si se atreven a soñar, pueden ser jueces de la Corte Suprema de los Estados Unidos”.

Edwar Estrada, quien participó en el programa de simulacro hace 18 años siendo estudiante y ahora es un abogado en el Bronx, dijo que el programa es valioso porque “ayuda a los estudiantes a darse cuenta de que pueden ser abogados”.

Estrada dijo que también forma relaciones de mentores esenciales, señalando que su mentora del juicio trabajó con él mucho después de que el programa terminara.

A trial underway.

Un juicio en curso.

“Me hizo creer que alguien que venía de mi barrio y se parecía a mí podía ser un abogado”, dijo.

Aaliyah, participante de séptimo grado de la PS/MS 4, dijo que el programa de simulacro de juicio la ha animado a perseguir una carrera en el cumplimiento de la ley.

“Ha sido inspirador”, dijo.

La abogada del Bronx Nataliy McKinney, se ofreció voluntariamente a ayudar a los estudiantes de la PS/MS 4 y prepararlos para los juicios simulados.

“Me hubiera gustado tener la oportunidad de un programa como este cuando era más joven”, comentó. “Para los niños de color, no siempre se llega a hacer algo como esto. Ayuda que puedan ver a personas como ellos que son exitosas”.

“Sigan soñando, sigan aprendiendo, porque algún día estarán aquí arriba también”, dijo Sotomayor.

Para obtener más información sobre el programa de juicio simulado junior Thurgood Marshall, por favor visite http://bit.ly/2smdwUB.