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His “American Story”

Story and photos by Gregg McQueen

“I’m a fighter,” said Congressman Adriano Espaillat.

“I’m a fighter,” said Congressman Adriano Espaillat.

As Congressman Adriano Espaillat sat backstage at Lehman College’s Lovinger Theater, preparing to address students, faculty and local residents, he had timing on his mind.

His election came to pass as Donald Trump pursued his own path to Washington.

“It’s ironic that my ascendency to Congress coincides with somebody like Trump, who questions America’s legacy with regards to immigration,” remarked Espaillat.

Last year, Espaillat became the first Dominican to be elected to Congress. A former undocumented immigrant, Espaillat suggested that he was an ideal antithesis to Trump, who has attempted to enact strict immigration policies and travel bans, and threatened to increase deportations.

“For me, to be right at the center of the storm, is an opportunity for me to say my story, which I think is an American story,” he said. “It allows me to make sure that America remembers who she is, and the nation that she has been.”

Espaillat was at Lehman College on May 5 to deliver the 48th Annual Herbert H. Lehman Memorial Lecture. Lehman President Dr. José Luis Cruz, said many students likely could see themselves in the Congressman, as more than 50 percent of Lehman students are Hispanic and nearly 40 percent were born outside the United States.

“His personal story and the fight he’s giving on behalf of all new Yorkers in Congress right now is something that we find energizing and inspirational,” said Cruz. “I know it can only further their motives and aspirations to do better.”

“Congressman Espaillat has direct, empathetic understanding of what it is like to be in this country today under threat of deportation,” said Cruz. “[He has] an understanding of escaping violence or poverty—or both—experienced in a homeland.”

In attendance were State Senator Gustavo Rivera; State Assemblymember Victor Pichardo; Councilmember Andrew Cohen; CUNY Trustee Lorraine Cortés-Vázquez; and CUNY Dominican Studies Institute (DSI) Assistant Director Anthony Stevens, among others.

Lehman President Dr. José Luis Cruz at the podium.

Lehman President Dr. José Luis Cruz at the podium.

During his speech, Espaillat remarked that Trump’s first 100 days in office were like “a roller coaster ride.”

He said Trump has created “a negative tone, an intolerant tone” and criticized the President’s travel ban and attempts to replace the Affordable Care Act, which he said would take away insurance coverage from 24 million Americans, including 6.5 million Latinos.

“These changes on healthcare are not simply about healthcare provisions,” said Espaillat. “It is the biggest shift of wealth from middle class and poor Americans back to the rich.”

Espaillat came to the United States at age 9 and grew up in Washington Heights, where he became a well-known community advocate before entering politics.

“I’m an organizer at heart,” Espaillat said. “I know that when we organize people, organize communities, good things happen.”

After stints in the State Assembly and State Senate, Espaillat was elected to represent the 13th Congressional District, which includes Northern Manhattan and parts of the West Bronx.

In Congress, Espaillat serves on the House Foreign Relations Committee, the House Committee on Education and the Workforce and House Select Committee on Small Business.

Students and faculty gathered for the lecture.

Students and faculty gathered for the lecture.

During his short time on the Beltway, he has already garnered a reputation as a strong supporter of immigrants, speaking out against a Mexican border wall on the House floor and introducing legislation that would prohibit Immigration and Customs Enforcement (ICE) agents from conducting arrests, interviews, searches and surveillance at “sensitive” sites such as healthcare facilities, schools, places of worship, courthouses and funeral homes.

The series is an annual event.

The series is an annual event.

“I’m a fighter,” stated Espaillat. “I believe that I’m a fighter from Washington Heights and God has allowed me to go to Washington and continue to fight for you.”

Espaillat said he also plans to introduce a bill that would require ICE agents to wear body cameras.

He explained that he voted against Trump’s budget extension because of concerns that the President’s security provisions would serve to harm immigrants.

“He’s seeking $3 billion to give to Homeland Security to ensure that he puts into motion his deportation machine,” Espaillat said.

“It is important that we continue to mobilize against the Muslim ban,” he added. “It is important that we continue to mobilize against the initiatives that President Trump tries to perpetrate in regard to immigration.”

Afterwards, Lehman students and staff said they were grateful to have Espaillat speak on campus.

Puerto Rican Studies student Aileen Sterling said his lecture was “soul-felt” and spoke to the current state of immigration policies in the U.S.

“We need immigrants to be treated better,” said student Aileen Sterling.

“We need immigrants to be treated better,” said student Aileen Sterling.

“What’s happening in the country now is unconstitutional,” she said. “We need immigrants to be treated better.”

“It’s encouraging to know that he has our interests at heart,” said Nelsy Ramos, whose mother came to the U.S. from the Dominican Republic. “With immigrants, that’s what New York is all about.”

A Washington Heights resident, Ramos said she is concerned to potential changes in health coverage. “I’m pregnant, and I worry if I’ll be covered,” she said.

There was even praise from the other side of the aisle.

Lehman senior Stephen Feliciano, who identified himself as a Republican, said he “still got a lot out of” the lecture despite their political differences.

“Espaillat seemed genuine in the way he discussed the need for all people,” said Feliciano. “That’s something I can appreciate.”

For more on Lehman College, please visit www.lehman.cuny.edu.

For more on Congressman Adriano Espaillat, please visit espaillat.house.gov.

Su “historia americana”

Historia y fotos por Gregg McQueen

“He has our interests at heart,” said Nelsy Ramos.

“Tiene nuestros intereses en mente”, dijo Nelsy Ramos.

Mientras el congresista Adriano Espaillat estaba sentado detrás del escenario en el Teatro Lovinger de Lehman College, preparándose para dirigirse a estudiantes y profesores de Lehman y los residentes locales, tenía el tiempo en su mente.

Su elección se produjo cuando Donald Trump logró forjar su propio camino hacia Washington.

“Es irónico que mi ascendencia al Congreso coincida con alguien como Trump, quien cuestiona el legado de los Estados Unidos con respecto a la inmigración”, comentó Espaillat.

El año pasado, Espaillat se convirtió en el primer dominicano electo para el Congreso. Un ex inmigrante indocumentado, Espaillat sugirió que él es la antítesis ideal para Trump, quien ha intentado promulgar estrictas políticas de inmigración y prohibiciones de viaje, y amenazó con aumentar las deportaciones.

“Para mí, estar justo en el centro de la tormenta, es una oportunidad para que yo pueda contar mi historia, que creo que es una historia americana”, dijo. “Me permite asegurarme de que América recuerde cuál es y la nación a la que llegué”.

“[This] is an opportunity for me to say my story,” said Espaillat.

“Es una oportunidad para que yo pueda contar mi historia”, dijo Espaillat.

Espaillat estuvo en Lehman College el 5 de mayo para presentar la 48ª Conferencia Anual de Lehman. El presidente de la Universidad, el Dr. José Luis Cruz, Dijo que muchos estudiantes podrían verse en el Congresista, ya que más del 50 por ciento de los estudiantes de Lehman son hispanos y casi el 40 por ciento nació fuera de los Estados Unidos.

“Su historia personal y la lucha que está dando en nombre de todos los neoyorquinos en el Congreso en este momento es algo que encontramos energizante e inspirador”, dijo Cruz. “Sé que sólo puede aumentar sus motivos y aspiraciones para hacerlo mejor”.

“El congresista Espaillat tiene una comprensión directa y empática de lo que es estar en este país hoy bajo amenaza de deportación”, añadió Cruz. “[Él sabe lo que es] escapar de la violencia o la pobreza -o ambas cosas- experimentada en una patria”.

Estuvieron presentes el senador estatal Gustavo Rivera; el asambleísta Víctor Pichardo; el concejal Andrew Cohen; CUNY Fideicomisario Lorraine Cortés-Vázquez; y el director asistente del ‘CUNY Dominican Studies Institute (DSI)’ Anthony Stevens, entre otros.

Durante su discurso, Espaillat comentó que los primeros 100 días de gobierno de Trump fueron como “un paseo en la montaña rusa”.

Dijo que Trump ha creado “un tono negativo e intolerante” y criticó la prohibición de viajes del presidente y los intentos de derogar la Ley de Cuidado Asequible de la Salud, que quitaría la cobertura de seguro a 24 millones de estadounidenses, incluyendo a 6.5 millones de latinos.

Dr. Cruz with his wife, Dr. Rima Brusi.

El Dr. Cruz con su esposa, la Dra. Rima Brusi.

“Estos cambios en el cuidado de la salud no se limitan a las provisiones de la asistencia médica”, dijo Espaillat. “Es el mayor cambio de riqueza de la clase media a los estadounidenses pobres de regreso a los ricos“.

Espaillat llegó a los Estados Unidos a los 9 años y creció en Washington Heights, donde se convirtió en un conocido defensor de la comunidad antes de entrar en la política.

“Soy un organizador de corazón”, dijo Espaillat. “Sé que cuando organizamos a la gente y a las comunidades, suceden cosas buenas”.

Después de períodos en la asamblea estatal y el senado estatal, Espaillat fue elegido para representar al 13º distrito del congreso, que incluye el norte Manhattan y partes del oeste del Bronx.

En el Congreso, Espaillat sirve en el Comité de Relaciones Exteriores de la Cámara, el Comité de Educación y la Fuerza de Trabajo de la Cámara, y el Comité Selecto de la Cámara sobre Pequeños Negocios.

Lehman senior Stephen Feliciano.

Lehman senior Stephen Feliciano.

Durante su breve tiempo en el Beltway, ya se ha ganado una reputación como un fuerte partidario de los inmigrantes, hablando contra un muro fronterizo con México en el pleno de la Cámara y presentando una legislación que prohíba a los agentes del Servicio de Inmigración y Control de Aduanas (ICE por sus siglas en inglés) realizar arrestos, entrevistas, inspecciones y vigilancia en sitios “sensibles” como centros de salud, escuelas, lugares de culto, tribunales y casas funerarias.

“Soy un luchador”, afirmó Espaillat. “Creo que soy un luchador de Washington Heights y Dios me ha permitido ir a Washington y seguir luchando por ustedes”.

Espaillat dijo que también planea presentar un proyecto de ley que requiere que los agentes de ICE usen cámaras corporales.

Explicó que votó en contra de la prórroga del presupuesto de Trump debido a las preocupaciones de que las disposiciones de seguridad del presidente servirían para dañar a los inmigrantes.

CUNY Trustee Lorraine Cortés-Vázquez.

La fideicomisario de CUNY, Lorraine Cortés-Vázquez.

“Está buscando $3 mil millones de dólares para darle a Seguridad Nacional para asegurarse de poner en marcha su máquina de deportación”, dijo.

“Es importante que continuemos movilizándonos contra la prohibición musulmana”, agregó. “Es importante que sigamos movilizándonos contra las iniciativas que el presidente Trump intenta perpetrar en materia de inmigración”.

Después, los estudiantes y el personal de Lehman dijeron estar agradecidos de que Espaillat hablara en el campus.

Aileen Sterling, estudiante de estudios puertorriqueños dijo que su conferencia se sintió en el alma y habló sobre el actual estado de las políticas de inmigración en los Estados Unidos.

“Lo que está pasando en el país ahora es inconstitucional”, dijo. “Necesitamos que los inmigrantes sean tratados mejor”.

“Es alentador saber que tiene nuestros intereses en mente”, dijo Nelsy Ramos, cuya madre vino a los Estados Unidos desde la República Dominicana. “Con los inmigrantes de eso es de lo que se trata Nueva York”.

Herbert Lehman.

Herbert Lehman.

Una residente de Washington Heights, Ramos, dijo estar preocupada por los posibles cambios en la cobertura de salud. “Estoy embarazada y me preocupa saber si voy a estar cubierta”, dijo.

El estudiante de último año de Lehman, Feliciano Stephen, se llamó a sí mismo un republicano, pero dijo que “obtuvo mucho” de la conferencia.

“Espaillat parecía genuino en la forma en que habló de la necesidad de todas las personas y eso es algo que puedo agradecer”, dijo.

Para más información sobre Lehman College, visite www.lehman.cuny.edu.

Para más información sobre el congresista Adriano Espaillat, visite espaillat.house.gov.