Hello to halal
Hola al ‘halal’

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Hello to halal

Story and photos by Mathias Ask

Sano Halal is Morrisania’s newest African grocery store.

Sano Halal is Morrisania’s newest African grocery store.

The aisles at Sano Halal Food are filled with cassava, gari du togo, sagnon mougou and other products unfamiliar to most American tastes.

But to Morrisania’s West African population, it’s like a journey back home.

Sano Halal is Morrisania’s newest African grocery store.

Abraham Sano, a Guinean immigrant, opened the store a month ago and he is looking to offer Morrisania residents a taste of his homeland.

“I decided to open because I have healthy products and the community needs the products that I sell,” said Sano. These often come with a label indicating health benefits such as the one on Kinkeliba herbal tea leaves, which claim to lower blood pressure. All the products are halal, meaning they abide by Islamic laws that forbid Muslims from consuming alcohol or pork, among other things.

“The Americans eat African food, the Africans eat American food,” explained Muhammad Bah, who will manage day-to-day operations.

“The Americans eat African food, the Africans eat American food,” explained Muhammad Bah, who will manage day-to-day operations.

Ever the salesman, he claims that all his products are popular, but he’ll admit to at least one personal favorite.

He is partial to the cassava, a crop that is the basis for many traditional African dishes such as fufu and boba.

This is not Sano’s first attempt at running a business in the Bronx.

In 2000, he founded the Sano Halal Food Corporation and he operates another African grocery store on White Plains Road. Back in May, he leased a storefront on 161st street near the O’Neil Triangle.

Sano is looking to take advantage of Morrisania’s significant Muslim and African demographic. 16.3 percent of the population in Melrose and Morrisania is African-born, according to the 2010 census, and many of them are Muslims. Boroughwise, Muslims account for about three percent of all Bronx residents according to the Association of Religious Data Archives.

But Sano claims the taste for halal food is universal.  

Sano Halal is Morrisania’s newest African grocery store.

Sano Halal is Morrisania’s newest African grocery store.

“There’s a big demand for African products,” Sano said. His closest competition, Royal AM African Market, is just around the corner on 160th Street and Elton Avenue. Sano says time will show if the demand for African products is high enough to support both businesses.

“We sell at the lowest prices we can,” Sano said.

Muhammad Bah, the man who will be responsible for the day-to-day operations at the store, says residents in the neighborhood are already sharing each other’s cultures. “The Americans eat African food, the Africans eat American food. They all mix,” he says and adds that he has seen many non-Africans when eating at Bate, a nearby restaurant that serves African food.

Sano Halal Food is also right around the corner from a Deals supermarket and a few blocks from a Walgreens under construction. But Bah remains steadfast in his contention that specialization is key to surviving in the midst of these two giants.

Products offered include Kinkeliba herbal tea leaves, which are used to lower blood pressure.

Products offered include Kinkeliba herbal tea leaves, which are used to lower blood pressure.

“What we have here, the supermarkets do not have,” he said.

Bah, like his old friend Sano, is from Guinea. He came to the United States in 1995 and worked as a taxi driver and in a 99-cent store before Sano hired him to run the store. While the opening hours are not listed on the door or in the storefront window, Bah says he usually keeps the store open from 9 a.m to 10:30 p.m.

Although Sano Halal Food opened in late August, the official grand opening took place a few weeks later and involved bringing in a local imam to give his blessing. Sano also had to wait several weeks before he could sell meat because the cooler needed repairing, but now he proudly displays several signs in his storefront window that says the store sells halal meat.

Despite the delay, residents started taking notice of the new grocery store as soon as it opened. One of them was Sana Daoda from Burkina Faso. He estimated that between 50 and 60 percent of his diet is American but he often gravitates back to West African products.

“It’s not that it’s better,” he said. “It’s just that I am used to it. Everyone has their own habits.”

Sano is hoping that more residents without ties to Africa will start taking an interest in his store. While he claims that business is “growing every day,” he’s keenly aware that the store can’t survive on African Muslims alone.

“We welcome people of all nationalities,” he said. “We need everyone in order to support our business.”

Hola al ‘halal’

Historia y fotos por Mathias Ask

Sano Halal is Morrisania’s newest African grocery store.

Sano Halal es una de las nuevas tiendas de alimentos en Morrisania.

Los pasillos en ‘Sano Halal Food’ están llenos de yuca, gari du togo, sagnon mougou y otros productos desconocidos para la mayoría de los gustos americanos.

Pero para la población africana del oeste de Morrisania, es como un viaje de vuelta a casa.

Sano Halal es una de las nuevas tiendas de alimentos en Morrisania.

Abraham Sano, inmigrante de Guinea, abrió la tienda hace un mes atrás y está buscando ofrecerle a los residentes de Morrisania una prueba de su país de origen.

“Decidí abrir porque tengo productos saludables y la comunidad necesita los productos que yo vendo”, dijo Sano. Estos a menudo vienen con una etiqueta indicando los beneficios de salud tal como las hojas de te Kinkeliba, la cual dice bajar la presión arterial. Todos los productos son ‘halal’, lo que significa que cumplen las leyes Islámicas que prohíbe a los musulmanes consumir alcohol o cerdo, entre otras cosas.

“The Americans eat African food, the Africans eat American food,” explained Muhammad Bah, who will manage day-to-day operations.

“Los americanos comen comida africana, los africanos comen comida americana”, explico Muhammad Bah, quien será responsable de las operaciones diarias en la tienda.

El vendedor, dice que todos sus productos son populares, pero admite por lo menos uno de sus favoritos.

La yuca, un cultivo que es la base de muchos platos tradicionales africanos tales como el ‘fufu’ y ‘boba’.

Este no es el primer intento de Sano de manejar un negocio en el Bronx.

En el 2000, fundó la Corporación ‘Sano Halal Food’ y opera otra tienda de alimentos africanos en White Plains Road. En mayo, alquiló una tienda en la Calle 161 cerca de O’Neil Triangle.

Sano está buscando tomar ventaja de la significativa demografía musulmana y africana de Morrisania. El 16.3 de la población en Melrose y Morrisania es nacida en África, según el censo del 2010, y muchos de ellos son musulmanes. En el condado, los musulmanes responden a un tres por ciento de todos los residentes del Bronx según la Asociación de Archivos de Datos Religiosos.

Pero Sano dice que el gusto por el ‘halal’ es universal.

Sano Halal is Morrisania’s newest African grocery store.

Sano Halal es una de las nuevas tiendas de alimentos en Morrisania.

“Hay una gran demanda de productos africanos”, dijo Sano. Su competencia más cercana, Royal AM African Market, está a la vuelta de la esquina de la Calle 160 y la Avenida Elton. Sano dice que el tiempo demostrará si la demanda por productos africanos es lo suficientemente alta para apoyar ambos comercios.

“Vendemos a los precios más bajos posibles”, dijo Sano.

Muhammad Bah, el hombre que será responsable de las operaciones diarias en la tienda, dice que los residentes en el vecindario ya están compartiendo sus culturas. “Los americanos comen comida africana, los africanos comen comida americana. Todos se mezclan”, dijo y añadió que ha visto a muchos que no son africanos comiendo en Bate, un restaurante cercano que sirve comida africana.

Sano Halal Food también está a la vuelta de la esquina del supermercado Deals y a pocos bloques de un Walgreens bajo construcción. Pero Bah permanece en su contención de que la especialización es la llave para sobrevivir en el medio de estos dos gigantes.

“Lo que tenemos aquí, los supermercados no lo tienen”, dijo.

Products offered include Kinkeliba herbal tea leaves, which are used to lower blood pressure.

Productos incluyen las hojas de te Kinkeliba, la cual dice bajar la presión arterial.

Bah, como su viejo amigo Sano, es de Guinea. Vino a los Estados Unidos en el 1995 y trabajó como conductor de taxi y en una tienda ‘99-cent’ antes de que Sano lo contratara para manejar la tienda. Aunque las horas de operaciones no están listadas en la puerta o en la ventana de la tienda, Bah dice que normalmente mantiene la tienda abierta de 9:00 a.m. a 10:30 p.m.

Aunque Sano Halal Food abrió a finales de agosto, la gran apertura oficial se llevó a cabo algunas semanas después y llevó un ‘imam’ local para bendecirla. Sano también tuvo que esperar varias semanas antes de poder vender carne porque la nevera necesitaba reparación, pero ahora muestra orgullosamente varios letreros en la ventana de su tienda que dicen que la tienda vende carne ‘halal’.

A pesar del retraso, los residentes comenzaron a notar la nueva tienda de alimentos tan pronto como abrió. Uno de esos lo fue Sana Daoda de Burkina Faso. Estimó que el 50 al 60 por ciento de su dieta es americana pero a menudo regresa a los productos del oeste de África.

“No es que sea mejor”, dijo el. “Es solo que estoy acostumbrado a ello. Todo el mundo tiene sus propios hábitos”.

Sano espera que más residentes sin raíces en África comiencen a interesarse en su tienda. Mientras dice que el negocio “crece cada día”, el está conciente que la tienda no puede sobrevivir solo con los musulmanes africanos.

“Le damos la bienvenida a todas las nacionalidades”, dijo el. “Necesitamos a todo el mundo para apoyar nuestro negocio”.