“Doomed to fail”
“Condenada a fracasar”

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“Doomed to fail”

Community denounces DOE closure plan

Story and photos by Sherry Mazzocchi

Keep it open.

At an emotional and often raucous meeting Monday evening, hundreds of parents, teachers and elected officials demanded that M.S. 145 Arturo Toscanini Junior High remain open. The school, which has served the community for more than 50 years, is slated for closure due to decreasing enrollment and low test scores.

A filled auditorium.

A filled auditorium.

It was the last public meeting to be held on the campus before the Panel for Educational Policy (PEP) makes its final decisions on March 22nd.

PEP consists of 13 appointed members, five of whom are appointed by each borough president, and eight who are selected by the mayor. The Department of Education (DOE) Chancellor Carmen Fariña serves as an ex-officio non-voting member.

Teacher James Donohue speaks out.

Teacher James Donohue speaks out.

For more than two and a half hours, parents speaking English, Arabic, French, Spanish and Mandingo pleaded on March 6th with DOE administrators to let the children stay at the school.

Yet others angrily leveled accusations of racism at the DOE, saying, “The school was set up to fail.”  Others invoked a Trumpian scenario where children’s education was sacrificed for the betterment of charter schools, real estate values and gentrification.

At the hearing, Deputy Chancellor Elizabeth Rose said that as a renewal school, it had received both guidance and “intensive resources and support” in order to stay open. However, the DOE maintained the school had not made enough improvement during the past year to remain open and should close at the end of the school year.

Many parents and teachers alleged that the DOE was not closing the school due to a lack of improvement, but instead was making room for a Success Academy charter school that is co-located with M.S. 145.

Attendees held up signs during the meeting.

Attendees held up signs during the meeting.

M.S. 145 serves 279 students in grades six through eight. The school recently closed its grade five.  Success Academy Bronx 3 serves grades three through four and will expand to include grade five in the fall. Several in attendance noted that the school also advertised on its website that it would be expanding its presence in the fall. Success Academy has since removed that from its website.

District 9 Superintendent Leticia Rodríguez-Rosario was also present with Rose at a panel in the school’s auditorium. They were flanked by other DOE members, including Principal Lauren Wilkins, who remained silent during the hearing.

Though Marilyn Espada, President of the Community Education Council (CEC), made allusions that there were many immigrant families who were not comfortable attending a public hearing, the auditorium was filled with over 250 community members.

Approximately 43 percent of the students were English language learners, or ELL students.  Yet the school only has one ELL instructor.

“There are no bilingual teachers for math, science, or social studies,” Espada said. “How can they pass a test if they are not being helped?”

“Something went terribly wrong,” said Councilmember Vanessa Gibson.

“Something went terribly wrong,” said Councilmember Vanessa Gibson.

She noted that M.S. 145 lost 17 classrooms to Success Academy at a time when they were supposed to get increased resources from the DOE.

The student population faces a host of challenges.

Most of the children attending the school arrive with lower than average math and reading levels. About 20 percent of the students live in temporary housing. More than a quarter of the school’s children have a learning disability. About 17 percent have had an interruption in formal education. During past five years there have been three different principals and until very recently, no assistant principal.

Yet 85% of eighth grade students have enough credits to be on track to enter and graduate from high school. This is higher than the District 9 average and only one percent lower than the New York City average.

“M.S. 145 was not given a chance to improve,” argued Josephine Ofili, an education advocate from the Bronx Borough President’s Office. “It was doomed to fail.” She also noted that the school is scheduled for closure before its three-year timeline for improvement was up.

Students had staged an outdoor rally in late February.

Students had staged an outdoor rally in late February.

Councilmember Vanessa Gibson said she was only informed of the DOE’s decision to close the school two weeks before it was made public. “As a Councilmember, I feel like a failure,” she said. “I have failed the children of 145.”

Ms. Kone attended the meeting with her two children.

Ms. Kone attended the meeting with her two children.

She indicated the DOE had let them down as well. “Something went terribly wrong,” she said. “We owe it to the students of 145 to do better and really and truly invest in their future.” She added that closing the school would be demoralizing, not only for the students, but for the entire community.

Gibson called the DOE’s decision was unfair, particularly when the school was out of compliance with the required ELL staffing. “The Department of Education has a duty to set students, teachers and principals up for success. I do not believe that that was done here,” she said.

Many parents sounded that theme as well, saying that the DOE, despite its verbal commitment to the school, never followed up with actual resources, nor did it make staffing and attracting ELL teachers a priority.

Parent Annagine Lewis said children spend more time in school than they do at home. Closing the school is similar to evicting them from a safe haven. Not only does that add to the instability of a child’s environment, it impacts the entire family. “The DOE promised to support our school and help give us growth,” she said. “But all we got were empty promises.”

The panel of Department of Education administrators.

The panel of Department of Education administrators.

Instead of closing the school, she said the DOE should take responsibility for its actions. “Our children need to progress. And in order to do that, they need strong leaders and the tools to do so. What was done was criminal.”

Teachers also spoke at the hearing.

As Tanneka Clark Holmes spoke of how she often stayed until 9 p.m. teaching parents English, about 40 of her extra-curricular students stood up and cheered. Azure Bostick said the staff had worked hard to create a bond between eighth grade students and those entering sixth grade. James Donohue insisted that the proposed closure impacted the entire school’s morale, and said personal interactions with students, as when they confide they have to spend the night with a grandparent because it isn’t safe to stay at home, offer poignant reminders on why he chose to become a teacher in the first place.

Craig Moss, who has taught at the school for 17 years, said that the co-location of Success Academy meant that M.S. 145 lost nearly half of its classrooms, including a science lab and a computer lab. He also noted that their students are from countries all over the world.

And there are nearly as many students directly from the Dominican Republic as there are from the Bronx.

Critics say that Success Academy advertised on its website that it would be expanding its presence on campus; this is a screenshot of the notice that has since been removed.

Critics say that Success Academy advertised on its website that it would be expanding its presence on campus; this is a screenshot of the notice that has since been removed.

“As a public school educator, I don’t have the option to give up, I have to teach every student that walks in the door,” he said.

Community activists and teachers from other schools also railed against the DOE, calling them incompetent for failing to hire assistant principals and the state-mandated number of ELL teachers for the school.

Norm Scott said, “This is not an educational decision, it is a political decision.” He said that when Success Academy moved into the location, they were looking at a long-term future – and at the real estate.

Mindy Rosier, a District 75 special education teacher from Harlem, said that her school was co-located with a Success Academy school and was also threatened with closure.

She noted that Success Academy had advertised its own increased enrollment before the proposed closure of M.S.145 was announced.

“What does this tell the community?” she asked, before offering her own reply. “That the proposal is a done deal and that the voices of this community and the voices of the parents of the school does not matter.”

Rosier pointed out that owners of the Breitbart News Network are also major donors to Success Academy. The politically active Mercer family recently donated $550,000 to the charter school organization, as well as groups that oppose supporting action against climate change.

“It’s never about the kids,” Rosier said. “It’s about power, it’s about money and real estate.”

Donohue added, “We have a president who wants to dismantle the public school system and it seems that the DOE is eager to do his work.”

Craig Moss has taught at the school for 17 years.

Craig Moss has taught at the school for 17 years.

Aixa Rodríguez, a teacher from Fannie Lou Hammer High School, said that the closures reflect a pattern of gentrification, particularly in the South Bronx. Parents are often in the process of being evicted from their homes or doubling up in apartments, and Rodríguez said they now fear losing a singular safe space they have for their children.

“When you don’t feel safe at all—when your President is attacking you—when you are unsafe in your school, your own home, it causes trauma that impacts your ability to actually function in school.”

She added that the DOE’s promise and failure to deliver was an erosion of public trust.

“We feel like the charters are like a parasite, growing and growing from within,” she said.

One parent, who spoke in Spanish through a translator, said that the school had served to benefit his family’s growing proficiency in English. He was a student too – taking the evening classes offered by teacher Clark Holmes.

The majority of eighth grade students have enough credits to be on track to enter and graduate from high school.

The majority of eighth grade students have enough credits to be on track to enter and graduate from high school.

And his daughter, he explained, had arrived at the school two years ago speaking no English.

“Now I can say that wherever I go, she interprets for me.”

Another parent, speaking in Mandingo through a translator, said that her children have made great strides at M.S. 145. “I am begging you not to close the school,” she said.

Comments and feedback on the proposed closure can still be made at D09proposals@schools.nyc.gov or by calling 212.374.5159.

The Panel for Educational Policy (PEP) votes on March 22 at 6 p.m. at the High School of Fashion Industries at 225 West 24th Street.

 

“Condenada a fracasar”

Comunidad denuncia plan de cierre del DOE

Historia y fotos por Sherry Mazzocchi

The majority of eighth grade students have enough credits to be on track to enter and graduate from high school.

La mayoría de los estudiantes de octavo grado tienen suficientes créditos para estar en camino de ingresar y graduarse de la escuela secundaria.

Manténganla abierta.

En una emotiva -y a ratos ruidosa- reunión el lunes por la noche, cientos de padres, maestros y funcionarios electos exigieron que la secundaria 145 Arturo Toscanini permanezca abierta. La escuela, que ha servido a la comunidad por más de 50 años, está programada para el cierre debido a la disminución de la inscripción y a bajas calificaciones.

Fue la última reunión pública que se celebrará en el campus antes de que el Panel de Política Educativa (PEP, por sus siglas en inglés) tome sus decisiones finales el 22 de marzo.

El PEP consta de 13 miembros nombrados, cinco de los cuales son designados por cada presidente del condado, y ocho que son seleccionados por el alcalde. La canciller del Departamento de Educación (DOE, por sus siglas en inglés), Carmen Fariña, sirve como miembro ex-officio sin derecho a voto.

Durante más de dos horas y media, los padres que hablaron en inglés, árabe, francés, español y mandingo abogaron el 6 de marzo con los administradores del DOE para que los niños permanezcan en la escuela.

Craig Moss has taught at the school for 17 years.

Craig Moss ha enseñado en la escuela durante 17 años.

Sin embargo, otras personas acusaron airadamente al DOE de racismo: “Hicieron fracasar a la escuela”. Otros invocaron un escenario trumpiano en el que la educación de los niños fue sacrificada por el mejoramiento de las escuelas charter, valores de bienes raíces y aburguesamiento.

En la audiencia, la canciller Elizabeth Rose dijo que como escuela de renovación, recibió orientación y “recursos intensivos y apoyo” para permanecer abierta. Sin embargo, el DOE sostuvo que la escuela no logró suficientes mejoras durante el año pasado para permanecer abierta y debería cerrar al final del ciclo escolar.

Muchos padres y maestros alegaron que el DOE no estaba cerrando la escuela debido a una falta de mejoramiento, sino que estaba haciendo espacio para una escuela charter de Success Academy, que está ubicada conjuntamente con la M.S. 145.

La M.S. 145 atiende a 279 estudiantes de sexto a octavo grado. La escuela cerró recientemente su grado cinco. Success Academy Bronx 3 sirve a los grados del 3º al 4º y se expandirá para incluir el grado cinco en el otoño. Varios asistentes observaron que la escuela también anunció en su sitio web que estaría expandiendo su presencia en el otoño. Success Academy desde entonces ha eliminado esta información de su sitio web.

Leticia Rodríguez-Rosario, superintendente del Distrito, 9 también estuvo presente con Rose en un comité en el auditorio de la escuela. Estaban flanqueadas por otros miembros del DOE, incluyendo a la directora Lauren Wilkins, quien permaneció en silencio durante la audiencia.

Aunque Marilyn Espada, presidenta del Consejo de Educación Comunitaria (CEC, por sus siglas en inglés), hizo alusiones de que muchas familias inmigrantes no estaban cómodas asistiendo a una audiencia pública, el auditorio estaba lleno con más de 250 miembros de la comunidad.

Critics say that Success Academy advertised on its website that it would be expanding its presence on campus; this is a screenshot of the notice that has since been removed.

Los críticos dicen que Success Academy anunció en su sitio web que estaría ampliando su presencia en el campus; esta es una captura de pantalla del aviso que fue eliminado desde entonces.

Aproximadamente el 43 por ciento de los estudiantes son estudiantes del idioma inglés (ELL, por sus siglas en inglés), sin embargo, la escuela sólo tiene un instructor ELL.

“No hay maestros bilingües para matemáticas, ciencias o estudios sociales”, dijo Espada. “¿Cómo pueden pasar una prueba si no se les ayuda?”.

Señaló que la M.S. 145 perdió 17 aulas por Success Academy en un momento en que se suponía que debían obtener mayores recursos del DOE.

La población estudiantil se enfrenta a una serie de desafíos.

La mayoría de los niños que asisten a la escuela llegan con un nivel de matemáticas y lectura inferior al promedio. Alrededor del 20 por ciento de los estudiantes viven en viviendas temporales. Más de la cuarta parte de los niños de la escuela tienen una discapacidad de aprendizaje. Alrededor del 17 por ciento ha tenido una interrupción en la educación formal. Durante los últimos cinco años han tenido tres directores diferentes y hasta hace muy poco tiempo, no había subdirector.

Sin embargo, el 85% de los estudiantes de octavo grado tienen créditos suficientes para estar en el camino de ingresar y graduarse de la escuela secundaria. Esto es más alto que el promedio del Distrito 9 y sólo un 1% más bajo que el promedio de la Ciudad de Nueva York.

The panel of Department of Education administrators.

El comité de administradores del Departamento de Educación.

“A la M.S. 145 no se le dio la oportunidad de mejorar”, argumentó Josephine Ofili, una defensora de la educación de la Oficina del presidente del condado del Bronx. “Estaba condenada al fracaso”. También señaló que la escuela está programada para el cierre antes de que su plazo de tres años para la mejora haya vencido.

La concejala Vanessa Gibson dijo que sólo fue informada de la decisión del DOE de cerrar la escuela dos semanas antes de que fuera hecha pública. “Como miembro del Concejo, me siento como un fracaso”, dijo. “Les he fallado a los niños de la 145”.

Ella indicó que el DOE los había decepcionado también. “Algo salió mal, muy mal”, comentó. “Le debemos a los estudiantes de la 145hacerlo mejor y verdaderamente invertir en su futuro”. Agregó que cerrar la escuela sería desmoralizador, no sólo para los estudiantes, sino para toda la comunidad.

Gibson dijo que la decisión del DOE era injusta, particularmente cuando la escuela no cumplía con la plantilla requerida de ELL. “El Departamento de Educación tiene el deber de poner a los estudiantes, maestros y directores en el camino hacia el éxito. No creo que eso haya sucedido aquí”, comentó.

Ms. Kone attended the meeting with her two children.

La Sra. Kone asistió a la reunión con sus dos hijos.

Muchos padres hicieron eco de ese tema también, diciendo que el DOE, a pesar de su compromiso verbal con la escuela, nunca hizo seguimiento con recursos reales ni hizo de la dotación de personal y la atracción de maestros ELL una prioridad.

La madre Annagine Lewis dijo que los niños pasan más tiempo en la escuela que en casa. Cerrar la escuela es similar a desalojarlos de un refugio seguro. Esto no sólo aumenta la inestabilidad del entorno de un niño, sino que afecta a toda la familia. “El DOE prometió apoyar nuestra escuela y ayudarnos a crecer”, dijo. “Pero todo lo que nos conseguimos fueron promesas vacías”.

En lugar de cerrar la escuela, dijo, el DOE debería asumir la responsabilidad de sus acciones. “Nuestros hijos necesitan progresar. Y para lograrlo, necesitan líderes fuertes y las herramientas necesarias. Lo que se hizo fue criminal”.

Los maestros también hablaron en la audiencia.

Students had staged an outdoor rally in late February.

Los estudiantes organizaron una manifestación al aire libre a finales de febrero.

Tanneka Clark Holmes habló de cómo ella a menudo se quedaba hasta las 9 p.m. enseñando inglés a los padres, alrededor de 40 de sus estudiantes extracurriculares se levantaron y aplaudieron. Azure Bostick dijo que el personal trabajó duro para crear un vínculo entre los estudiantes de octavo grado y los que entran al sexto grado. James Donohue insistió en que el cierre propuesto impactó la moral de toda la escuela y dijo que las interacciones personales con los estudiantes, como cuando confían que tienen que pasar la noche con un abuelo porque no es seguro quedarse en casa, le trajo conmovedores recuerdos sobre por qué eligió ser maestro en primer lugar.

“Something went terribly wrong,” said Councilmember Vanessa Gibson.

“Algo salió mal, muy mal”, dijo la concejala Vanessa Gibson.

Craig Moss, quien ha enseñado en la escuela durante 17 años, dijo que la ubicación conjunta de Success Academy significó que la M.S.145 perdiera casi la mitad de sus aulas, incluyendo un laboratorio de ciencias y uno de computación. También señaló que sus estudiantes son de países de todo el mundo.

Hay casi tantos estudiantes directamente de la República Dominicana como del Bronx.

“Como educador de una escuela pública no tengo la opción de renunciar, tengo que enseñar a todos los estudiantes que entran por la puerta”, dijo.

Activistas comunitarios y maestros de otras escuelas también criticaron al DOE, calificándolos de incompetentes por no poder contratar a subdirectores y al número de maestros ELL ordenados por el estado para la escuela.

Norm Scott dijo: “Esta no es una decisión educativa, es una decisión política”. Dijo que cuando Success Academy se mudó a la ubicación, estaban buscando un futuro a largo plazo y en el sector inmobiliario.

Mindy Rosier, una maestra de educación especial del Distrito 75 de Harlem, dijo que su escuela fue ubicada conjuntamente con una escuela de Success Academy y también fue amenazada con el cierre.

Attendees held up signs during the meeting.

Los asistentes sostuvieron letreros durante la reunión.

Señaló que Success Academy anunció su propio aumento de la matrícula antes de que se anunciara el cierre propuesto de la M.S.145.

“¿Qué le dice esto a la comunidad?” preguntó, antes de ofrecer su propia respuesta: “Que la propuesta es un trato hecho y que las voces de esta comunidad y las voces de los padres de la escuela no importan”.

Rosier señaló que los propietarios de Breitbart News Network son también donantes importantes de Success Academy. La familia Mercer, que es políticamente activa, recientemente donó $550,000 a la organización de escuelas charter, así como a grupos que se oponen a la acción de apoyo contra el cambio climático.

“Nunca se trata de los niños”, dijo Rosier. “Se trata de poder, de dinero y bienes raíces”.

Donohue añadió: “Tenemos un presidente que quiere desmantelar el sistema de escuelas públicas y parece que el DOE está ansioso por hacer su trabajo”.

A filled auditorium.

Un auditorio lleno.

Aixa Rodríguez, profesora de la Escuela Preparatoria Fannie Lou Hammer, dijo que los cierres reflejan un patrón de aburguesamiento, particularmente en el sur del Bronx. Los padres están a menudo en el proceso de ser desalojados de sus hogares o compartiendo apartamentos, y Rodríguez dijeron que ahora temen perder un único espacio seguro que tienen para sus hijos.

“Cuando usted no se siente seguro en absoluto, cuando su presidente le está atacando, cuando no está seguro en su escuela, su propia casa, causa un trauma que afecta su capacidad de funcionar realmente en la escuela”.

Añadió que la promesa y el fracaso del DOE fue una erosión de la confianza pública.

“Sentimos que las charter son como un parásito, creciendo y creciendo desde dentro”, dijo.

Teacher James Donohue speaks out.

El maestro James Donohue se dirigió a la audiencia.

Uno de los padres, quien habló en español a través de un traductor, dijo que la escuela había servido para beneficiar el creciente dominio de su familia en inglés. Él era un estudiante también, tomaba las clases vespertinas ofrecidas por la profesora Clark Holmes.

Y su hija, explicó, había llegado a la escuela hace dos años sin hablar inglés.

“Ahora puedo decir que donde quiera que vaya, ella traduce para mí”.

Otra madre, hablando en mandingo a través de un traductor, dijo que sus hijos lograron grandes progresos en la M.S. 145. “Les estoy rogando que no cierren la escuela”, dijo.

Todavía se pueden hacer comentarios y opiniones sobre el cierre propuesto enviando un correo electrónico a D09proposals@schools.nyc.gov o llamando al 212.374.5159.

El Panel de Política Educativa (PEP, por sus siglas en inglés) vota el 22 de marzo a las 6 p.m. en la Escuela Preparatoria Fashion Industries en el No. 225 de la Calle 24 Oeste.