A Re-entry Rally
Una manifestación de reingreso

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A Re-entry Rally

Story and photos by Gregg McQueen

“I didn’t want to let my mistake define me as an individual,” said Leviticus Mitchell.

“I didn’t want to let my mistake define me as an individual,” said Leviticus Mitchell.

Leviticus Mitchell knows what it’s like to make a mistake.

The Bronx resident ended up behind bars at age 14 on a gun possession charge. He said he was worried that his youthful error would ruin his life.

“I didn’t want to let my mistake define me as an individual,” explained Mitchell, now 22. He said that support services from The Fortune Society helped connect him with education opportunities and job placement assistance upon his release from Rikers Island.

“It takes people from a negative background and shows them something positive, shows them some hope for their future,” remarked Mitchell of Alternative to Incarceration (ATI) programs.

“Without that help, I think I’d continue to go through a revolving door,” he said. “It’s easy to derail instead of moving forward.”

Mitchell was among the advocates at City Hall on May 10, who joined with elected officials to encourage increased support of ATI initiatives citywide.

The advocates represented the Alternatives to Incarceration/Reentry Coalition, a group of 10 organizations providing community-based support programs to formerly incarcerated individuals, which include counseling, job placement, drug treatment assistance, mental health and family services.

Councilmember Fernando Cabrera.

Councilmember Fernando Cabrera.

The coalition called for an additional $1 million in City Council funding to be added to the 2018 budget in order to support the programs.

“New Yorkers involved in the criminal justice system face daunting barriers to reentering society successfully, so we want to make sure that support for ATI and Reentry Coalition programming and services continues,” said Rob DeLeón, Associate Director of Youth Services at Center for Alternative Sentencing and Employment Services (CASES).

He said ATI programs helped nearly 6,000 individuals avoid incarceration in 2016.

“With reentry services, people are getting back on track and not having doors slammed in their faces because they’re formerly incarcerated, and what we’re also doing is preventing recidivism,” DeLeón stated.

Advocates said increased support from the city would allow coalition member groups to help implement recommendations of the Lippman Commission on the closure of Rikers, and to reach communities currently underserved by ATI programs.

The rally was held at City Hall.

The rally was held at City Hall.

“You’re making a difference,” Councilmember Fernando Cabrera told coalition members. “We will continue to support you, and push for an extra million dollars. You’re literally saving lives. This is one of the initiatives I’m most proud to support, because you’re literally rescuing people from darkness.”

The coalition called for an additional $1 million in City Council funding.

The coalition called for an additional $1 million in City Council funding.

”Everybody in New York City who has a criminal history or an open case should be awarded an ATI program, because the type of support you receive on a ATI program is the type that would change your life and your family’s life,” said Barry Campbell of The Fortune Society.

Campbell would know.

He served a two-and-a-half-year sentence for robbery and is now the Special Assistant to Chief Executive Officer Joanne Page at the organization. “This was a place where I could let my guard down and be me, and learn new things and grow.”

“The work of the members of the coalition is at the core of the goal of breaking the cycle of mass incarceration, while saving tax dollars and strengthening communities,” DeLeón added.

Councilmember Elizabeth Crowley credited the work of the coalition with helping to decrease the population on Rikers.

“When we send people there, we’re hurting individuals because it’s a dangerous place, and too many of our kids are being sent there when they shouldn’t be,” she said.

“People are getting back on track,” said CASES’ Associate Director Rob DeLeón.

“People are getting back on track,” said CASES’ Associate Director Rob DeLeón.

Fellow Councilmember Rory Lancman said support of reentry programs was essential for achieving the city’s goal of closing Rikers.

“If you’re serious about closing Rikers, then you need to be serious about alternatives to incarceration and alternatives to detention,” stated Lancman.

DeLeón said some ATI programs can allow people arrested for certain crimes to complete a program that would lead to probation or an adjournment rather than jail time.

“We’re not just sending them off to prison,” he said. “These programs are helping people from being in the system on the front end.”

“This is really about our young people,” added Councilmember Vanessa Gibson. “Our young people don’t deserve just a second chance, they deserve a first chance. You recognize that with all of preventative work we do, we are giving them a chance to be a success story.”

“You need to be serious about alternatives to incarceration,” said Councilmember Rory Lancman.

“You need to be serious about alternatives to incarceration,” said Councilmember Rory Lancman.

DeLeón said he hoped the city could speed its timeline for the closure of Rikers, instead of the planned 10 years. He noted that 80 percent of the Rikers population has not been convicted of any crime.

“If we could get those folks into some type of community services where we need to report to the courts on their progress, we could do it much sooner,” remarked DeLeón.  “It’s just a matter of whether the current administration ponies up and really commits to doing this.”

For more information, please visit www.ati-ny.org.

Una manifestación de reingreso

Historia y fotos por Gregg McQueen

Leviticus Mitchell sabe lo que se siente cometer un error.

El residente del Bronx terminó tras las rejas a los 14 años por un cargo de posesión de armas. Dijo que le preocupaba que su error juvenil arruinara su vida.

[This support] would change your life,” said Barry Campbell of The Fortune Society.

[Este apoyo] cambiaría su vida “, dijo Barry Campbell de The Fortune Society.

“No quería dejar que mi error me definiera como individuo”, explicó Mitchell, ahora de 22. Dijo que los servicios de apoyo de The Fortune Society le ayudaron a conectarlo con oportunidades educativas y asistencia para la colocación de empleo después de su liberación de Rikers Island.

Mitchell in a meeting with Mayor Bill de Blasio earlier this year.

Mitchell en una reunión con el alcalde Bill de Blasio a principios de este año.

“Toma a gente con antecedentes negativos y les muestra algo positivo, una esperanza para su futuro”, comentó Mitchell de programas Alternativa al Encarcelamiento (ATI, por sus siglas en inglés).

“Sin esa ayuda, creo que seguiría atravesando una puerta giratoria”, dijo. “Es fácil descarrilarse en lugar de avanzar”.

Mitchell estuvo entre los defensores en el Ayuntamiento el 10 de mayo, a quien acompañaron funcionarios electos para alentar un mayor apoyo de las iniciativas de ATI en toda la ciudad.

Los defensores representaron a Alternativas al Encarcelamiento/Coalición Reingreso, un grupo de 10 organizaciones que proveen programas de apoyo comunitario a individuos previamente encarcelados, incluyendo: asesoría, colocación laboral, asistencia para el tratamiento por drogas, servicios de salud mental y familiares.

La coalición pidió un adicional de $1 millón de dólares en fondos del Ayuntamiento para que se agreguen al presupuesto de 2018 con el fin de apoyar los programas.

Councilmember Vanessa Gibson addresses the group.

La concejal Vanessa Gibson se dirige al grupo.

“Los neoyorquinos involucrados en el sistema de justicia penal enfrentan obstáculos para reinsertarse a la sociedad con éxito, por lo que queremos asegurarnos de que continúe el apoyo de ATI y la programación de la Coalición Reingreso”, dijo Rob DeLeón, director asociado de Servicios Juveniles del Centro para la Sentencia Alternativa y Servicios de Empleo (CASES por sus siglas en inglés).

Dijo que los programas ATI ayudaron a casi 6,000 personas a evitar el encarcelamiento en 2016.

“Con los servicios de reingreso, la gente está retomando su camino y evitando que les cierren las puertas en la cara porque estuvieron encarcelados. Lo que estamos haciendo es prevenir la reincidencia “, dijo DeLeón.

Los defensores dijeron que un mayor apoyo de la ciudad permitiría a los grupos miembro de la coalición ayudar a implementar las recomendaciones de la Comisión Lippman sobre el cierre de Rikers y alcanzar a las comunidades actualmente desatendidas por los programas ATI.

The organizations offer support programs.

Las organizaciones ofrecen programas de apoyo.

“Están haciendo una diferencia”, dijo el concejal Fernando Cabrera a los miembros de la coalición. “Seguiremos apoyándolos y presionando por un millón de dólares adicionales. Literalmente están salvando vidas. Esta es una de las iniciativas que estoy más orgulloso de apoyar, porque están literalmente rescatando a la gente de la oscuridad”.

“Todas las personas en la ciudad de Nueva York que tienen antecedentes penales o un caso abierto deben recibir un programa ATI, porque es el tipo de apoyo que cambiaría su vida y la de su familia”, dijo Barry Campbell de The Fortune Society.

Campbell lo sabría.

Cumplió una sentencia de dos años y medio por robo y ahora es asistente especial de la directora general Joanne Page en la organización. “Este era un lugar donde podía bajar mi guardia y ser yo, y aprender cosas nuevas y crecer”.

The facility is slated for closure.

La instalación está programada para el cierre.

“El trabajo de los miembros de la coalición está en el centro de la meta de romper el ciclo de encarcelamiento masivo, mientras ahorra dinero de los impuestos y fortalece a las comunidades”, agregó DeLeón.

“You need to be serious about alternatives to incarceration,” said Councilmember Rory Lancman.

“Necesitan ser serios sobre las alternativas al encarcelamiento”, dijo el Concejal Rory Lancman.

La concejal Elizabeth Crowley acreditó el trabajo de la coalición con ayudar a disminuir la población en Rikers.

“Cuando enviamos gente allí, estamos perjudicando a las personas porque es un lugar peligroso, y demasiados de nuestros hijos están siendo enviados cuando no deberían estarlo”, dijo.

El concejal Rory Lancman dijo que el apoyo a los programas de reingreso era esencial para lograr el objetivo de la ciudad de cerrar Rikers.

“Si son serios sobre el cierre de Rikers, entonces necesitan ser serios sobre las alternativas al encarcelamiento y las detenciones”, dijo Lancman.

DeLeón explicó que algunos programas ATI pueden permitir que las personas arrestadas por ciertos crímenes completen un programa que los lleve a la libertad condicional o un aplazamiento en lugar de una temporada en la cárcel.

“No solo estamos enviándolos a prisión”, dijo. “Estos programas están ayudando a la gente a estar al frente del sistema”.

“People are getting back on track,” said CASES’ Associate Director Rob DeLeón.

“La gente está recuperándose”, dijo el director asociado de CASES Rob DeLeón.

“Esto se trata realmente sobre nuestros jóvenes”, agregó la concejal Vanessa Gibson. “Nuestros jóvenes no merecen una segunda oportunidad, merecen una primera oportunidad. Ustedes reconocen que con todo el trabajo preventivo que hacemos, les estamos dando la oportunidad de ser una historia de éxito”.

DeLeón dijo que espera que la ciudad pueda acelerar su calendario para el cierre de Rikers, en lugar de los 10 años planeados. Señaló que el 80 por ciento de la población de Rikers no ha sido recibido condena por ningún delito.

“Si pudiéramos llevar a esas personas a algún tipo de servicio comunitario donde necesitemos informar a los tribunales sobre su progreso, podríamos hacerlo mucho antes”, señaló DeLeón. “Es sólo cuestión de si la administración actual lo asume realmente se compromete a hacerlo”.

Para obtener más información, por favor visite www.ati-ny.org.