A makeover, and memories, at Saw Mill
Una renovación, y recuerdos, en Saw Mill

  • English
  • Español

A makeover, and memories, at Saw Mill

Story and photos by Gregg McQueen

Where others see mounds of dirt, Elaine Cintrón sees the glimmer of hope.

She gazed out recently at the current state of Saw Mill Playground, comprised of hills of packed brown earth and populated only by an excavator.

The groundbreaking.

The groundbreaking.

The city has launched a $5.86 million renovation of the playground, located at East 139th Street and Brook Avenue.

Cintrón said a makeover for the site is long overdue.

Photo: M. Pinckney | NYC Parks

Photo: M. Pinckney | NYC Parks

“It’s great to know that, finally, we’re going to get a modern park where the kids can play,” she said. “We’re going to have bathrooms, and I’m glad we’re going to have a track for the kids.”

The Mott Haven resident said she was thrilled that the city was taking action – and she is hoping they’ll do even more.

The park’s transformation has great personal meaning for Cintrón, whose niece Naiesha Pearson, known affectionately as “Nana,” was tragically killed at the site 12 years ago.

On September 5, 2005, 10-year-old Pearson was enjoying a Labor Day barbeque at the playground when she was struck by a stray bullet fired by a man who brought a gun to the playground. The shooter, Rene Bonilla, was engaged in a dispute with another man, who was standing near Pearson and was seriously wounded in the shooting.

“She was an innocent bystander,” said Cintrón. “It was all so senseless.”

Each year, the family holds a march against gun violence through the community, and another Pearson aunt served as an organizer of the Million Moms March.

Naiesha Pearson was ten years old.

Naiesha Pearson was ten years old.

Bonilla was convicted of murder in 2007 and is now serving a 50-year prison sentence.

In 2012, the corner of East 139th Street and Brook Avenue was co-named for Pearson.

If it were up to Cintrón, the playground would be renamed for Naiesha Pearson, just as the street corner was.

Cintrón remembered her niece as a jovial kid who enjoyed life. She said the new playground would dispel many negative memories local residents have of the shooting.

“The old playground, it’s gone. There’s not as much to dwell on,” she said. “People won’t think as much about what happened here.”

Cintrón said that local residents were involved in community input meetings with the Parks Department to help plan the new playground.

“It’s a great new beginning,” said Elaine Cintrón (right) with Naiesha’s mother Taisha.

“It’s a great new beginning,” said Elaine Cintrón (right) with Naiesha’s mother Taisha.

“Kids were in there too, thinking of ideas for things they wanted to see here, so that was great to see,” said Cintrón.

On July 24, NYC Parks Commissioner Mitchell J. Silver visited the site to break ground on the renovation project, joined by City Council Speaker Melissa Mark-Viverito, NYC Parks Bronx Borough Commissioner Iris Rodríguez-Rosa and Community Board 1 Parks Chairman Hakiem Yahmadi.

The new Saw Mill Playground, expected to open in spring 2018, will feature multi-age play areas, new ball courts, a running track, comfort station and other amenities.

The renovation project is part of the Community Parks Initiative (CPI), the city’s $130 million investment to rejuvenate 35 parks in communities with the greatest need.

“Tasked by the mayor early in my tenure as Parks Commissioner to create a fair and balanced Park system for our city, it is great to see three years later so many Community Parks Initiative sites begin construction in underserved neighborhoods,” said Silver. “Groundbreakings symbolize the beginning of what will be a total transformation of parks like Saw Mill into enhanced recreational assets for the communities they serve.”

Taisha Pearson, Naiesha’s mother, said she was grateful neighborhood children would have a better place to play, as the old playground was mostly cement and had a broken water fountain.

“I’m truly happy. This is a new era for the kids in the community,” she said.

The new playground is expected to open in spring 2018.

The new playground is expected to open in spring 2018.

The playground is named for the Saw Mill Creek, which once flowed by the site. The creek originated in Gates Place in the North Bronx, ran along what is now Brook and Webster Avenues, and emptied into the Bronx Kill.

Last year, Cintrón started a Change.org petition calling for the playground renaming. The petition appealed to Silver and State Senator Rubén Díaz and garnered over 600 signatures.

A bid for a renaming must be accompanied by detailed support from numerous elected officials and the Community Board, according to NYC Parks, making it an unlikely scenario that the entire playground would be named after Pearson.

“The Parks Department notified us that it was harder,” said Cintrón, who acknowledged it was a long shot the playground would one day bear her niece’s name.

She said that NYC Parks allowed the family to have a memorial for Pearson in the previous playground, in the form of a cross hung on the gate. “I’m sure they’ll let us do that in the new one,” Cintrón said. “But a renaming would be even better.”

The online petition remains active.

The online petition remains active.

Bronx Parks Commissioner Rodríguez-Rosa said elements of parks and playgrounds, such as trees or benches, could be dedicated to honor the deceased.

“Our hearts go out to Mrs. Cintrón and her family for their tragic loss,” Rodríguez-Rosa said. “We would be happy to meet with her to discuss the many options to remember loved ones in our parks – including our Adopt-a-Bench, Adopt-a-Park and Adopt-a-Tree programs.”

Pearson said regardless of whether the new playground was renamed, a rejuvenated community space still honored her niece’s memory if it brought other children happiness.

“My niece was a joyful person. We can continue her memory in a joyful new place,” said Cintrón. “It’s a great new beginning.”

The online petition can be found at http://bit.ly/2tXEC28.

Una renovación, y recuerdos, en Saw Mill

Historia y fotos por Gregg McQueen

The street co-naming took place in 2012.

La co-denominación de la calle tuvo lugar en 2012.

Donde otros ven montones de tierra, Elaine Cintrón ve un rayo de esperanza.

Ella miró recientemente el estado actual del parque infantil Saw Mill, compuesto de colinas llenas de tierra marrón y poblada sólo por una excavadora.

La ciudad ha lanzado una renovación de $5.86 millones de dólares para el patio de recreo, situado en la Calle 139 Este y la Avenida Brook.

Cintrón dijo que un cambio de imagen para el sitio se debe desde hace mucho tiempo.

“Es genial saber que, finalmente, vamos a tener un parque moderno donde los niños puedan jugar”, dijo. “Vamos a tener baños, y me alegro de que tengamos una pista para los niños”.

La residente de Mott Haven dijo estar encantada de que la ciudad estuviera tomando medidas, y espera que hagan aún más.

La transformación del parque tiene un gran significado personal para Cintrón, cuya sobrina Naiesha Pearson, conocida afectuosamente como “Nana”, fue asesinada trágicamente en el sitio hace 12 años.

Once completed, the site will offer feature multi-age play areas.

Una vez completado, el sitio ofrecerá áreas de juego de varias edades.

El 5 de septiembre de 2005, Pearson –de 10 años de edad- estaba disfrutando de una barbacoa del Día del Trabajo en el patio de recreo cuando fue golpeada por una bala perdida disparada por un hombre que llevó una pistola al patio de recreo. El tirador, René Bonilla, estaba involucrado en una disputa con otro hombre, que estaba cerca de Pearson y resultó gravemente herido en el tiroteo.

“Fue una espectadora inocente”, dijo Cintrón. “Todo fue tan sin sentido”.

Cada año, la familia realiza una marcha contra la violencia armada a través de la comunidad, y otra tía Pearson sirvió como organizadora de la Marcha de Millones de Mamás.

Bonilla fue condenado por homicidio en 2007 y ahora cumple una condena de 50 años de prisión.

En 2012, la esquina de la Calle 139 Este y la Avenida Brook fue renombrada en honor a Pearson.

The online petition remains active.

La petición en línea sigue activa.

Si fuese por Cintrón, el patio de recreo sería renombrado en honor a Naiesha Pearson, al igual que la esquina de la calle.

Cintrón recordó a su sobrina como una niña jovial que disfrutaba de la vida. Dijo que el nuevo patio de recreo disiparía muchos recuerdos negativos que los residentes locales tienen del tiroteo.

“El viejo patio de recreo se ha ido. No hay mucho de qué afligirse”, dijo. “La gente no piensa tanto en lo que pasó aquí”.

Cintrón comentó que los residentes locales participaron en las reuniones de retroalimentación de la comunidad con el Departamento de Parques para ayudar a planificar el nuevo patio de recreo.

“Los chicos estaban ahí también, pensando en ideas para cosas, así que fue genial verlo”, dijo Cintrón.

El 24 de julio, el comisionado de Parques de Nueva York, Mitchell J. Silver, visitó el lugar para iniciar el proyecto de renovación, acompañado por la presidenta del Concejo Melissa Mark-Viverito, la comisionada del condado del Bronx de Parque de NYC Iris Rodríguez-Rosa y Hakiem Yahmadi, presidente de Parques de la Junta Comunitaria 1.

The new playground is expected to open in spring 2018.

Se espera que el nuevo patio de recreo abra en la primavera de 2018.

El nuevo Parque Infantil Saw Mill, que se espera que abra en la primavera de 2018, contará con áreas de juego multi-edad, nuevas canchas de pelota, una pista de atletismo, estación de confort y otros servicios.

El proyecto de renovación es parte de la Iniciativa de Parques Comunitarios (CPI, por sus siglas en inglés), la inversión de $130 millones de dólares de la ciudad para rejuvenecer 35 parques en las comunidades con mayor necesidad.

“Encargado por el alcalde a principios de mi mandato como comisionado de Parques para crear un sistema de parques justo y equilibrado para nuestra ciudad, es genial ver que tres años más tarde muchos sitios de Iniciativa de Parques Comunitarios comienzan la construcción en barrios mal atendidos”, dijo Silver. “Las colocaciones de la primera piedra simbolizan el comienzo de lo que será una transformación total de parques como Saw Mill en activos recreativos mejorados para las comunidades a las que sirven”.

Taisha Pearson, la madre de Naiesha, dijo que estaba agradecida de que los niños del vecindario tengan un mejor lugar para jugar, ya que el antiguo patio de recreo era en su mayoría de cemento y tenía una fuente de agua descompuesta.

“It’s a great new beginning,” said Elaine Cintrón (right) with Naiesha’s mother Taisha.

“Es un gran nuevo comienzo”, dijo Elaine Cintrón (derecha) con la madre de Naiesha Taisha.

“Estoy realmente feliz, esta es una nueva era para los niños de la comunidad”, dijo.

El patio de recreo lleva el nombre de Saw Mill Creek, que una vez fluyó por el sitio. El arroyo se originó en Gates Place en el Bronx del Norte, corrió a lo largo de lo que ahora son las Avenidas Brook y Webster, y se vació en el Bronx Kill.

El año pasado, Cintrón inició una petición de Change.org pidiendo el cambio de nombre del patio. La petición atrajo a Silver y al senador estatal Rubén Díaz y obtuvo más de 600 firmas.

Una oferta para un cambio de nombre debe ir acompañada de un apoyo detallado de numerosos funcionarios electos y de la Junta Comunitaria, de acuerdo con Parques de NYC, lo que es un escenario improbable de que todo el patio de recreo sea renombrado en honor a Pearson.

“El Departamento de Parques nos notificó que era más difícil”, dijo Cintrón, quien reconoció que es complicado que el patio de recreo algún día lleve el nombre de su sobrina.

Dijo que Parques de NYC permitió a la familia tener un monumento conmemorativo para Pearson en el patio de recreo anterior, en forma de una cruz colgada en la puerta. “Estoy segura de que nos dejarán hacer eso en el nuevo”, dijo Cintrón. “Pero cambiar el nombre sería aún mejor”.

La comisionada de Parques del Bronx, Rodríguez-Rosa, dijo que los elementos de parques y patios de recreo, como árboles o bancos, podrían ser dedicados a honrar a la fallecida.

Naiesha Pearson was ten years old.

Naiesha Pearson tenía 10 años de edad.

“Nuestros corazones se dirigen a la señora Cintrón y a su familia por su trágica pérdida”, dijo Rodríguez-Rosa. “Estaríamos encantados de reunirnos con ella para discutir las muchas opciones para recordar a seres queridos en nuestros parques, incluyendo nuestros programas Adopta-una-banca, Adopta-un-parque y adopta un árbol”.

Pearson dijo, sin importar si el nuevo patio de recreo es o no renombrado, un espacio rejuvenecido de la comunidad honraría la memoria de su sobrina si lleva felicidad a otros niños.

“Mi sobrina era una persona alegre. Podemos continuar su memoria en un nuevo y alegre lugar “, dijo Cintrón,” es un gran nuevo comienzo “.

La petición en línea se puede encontrar en http://bit.ly/2tXEC28.