A Date with the Drivers
Reunión de choferes

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A Date with the Drivers

Story and photos by Gregg McQueen and Desiree Johnson

“The whole idea is to make awareness of what’s going on,” said Albert Williams, President and CEO of Best Deal Car Service.

“The whole idea is to make awareness of what’s
going on,” said Albert Williams, President and
CEO of Best Deal Car Service.

It was a caucus of the cabbies.

Taxi and Limousine Commission (TLC) head Meera Joshi, City Councilmember Andy King and New York Police Department (NYPD) Deputy Inspector Erik Hernández of the 47th Precinct gathered cab drivers on Mon., Apr. 23rd for a frank roundtable on issues affecting the industry.

“We wanted to make sure today was a conversation not to antagonize and not to make anybody feel uncomfortable,” explained King outside the Ultimate Grill Restaurant on Gun Hill Road where the meeting was held. “[And we wanted to let] the city know what our drivers are expressing.”

Chief among the concerns offered by drivers was safety; a surge of illegal cabs in the area; and over-regulation by the agency.

On March 17, livery cab driver Jeffrey Cisnero Camacho was dispatched by his base to the corner of Boston Road to pick up a passenger. Upon arrival in Soundview, Camacho, a father of three, was held up and shot several times. He remains hospitalized.

The meeting was held in the Bronx.

The meeting was held in the Bronx.

The assailant robbed him of $23 dollars, and the police have said there is a suspect in custody.

Rick has been driving a cab in the Bronx for four years, and says he and his colleagues, many of whom have been robbed, are fearful.

“What do we have as drivers, to protect ourselves?” he asked. “I know some drivers who drive around with knives, but if a cop sees it, you could get a ticket. That’s not the answer.”

Albert Williams, President and CEO of Best Deal Car Service, said one of his drivers had suffered an attempted robbery just the day before. The roundtable was a welcome opportunity to engage with the authorities.

“The whole idea is to make awareness of what’s going on,” Williams said. “Having the police involved is critical.”

“We’ve established a good line of communication,” remarked Inspector Hernández.

Taxi and Limousine Commission (TLC) head Meera Joshi.

Taxi and Limousine Commission (TLC) head
Meera Joshi.

He insisted that the NYPD does not seek to target drivers for infractions.

“Our first responsibility is to enforce laws that are going to protect passengers and the drivers, equally,” Hernández said.

Best Deal Car Service has 208 drivers in the northern Bronx, and Williams said at least half of his business comes from Co-op City and the Mall at Bay Plaza. He reported that both locations are rife with illegal cabs, which are cars not registered as commercial for-hire vehicles, driven by those looking to make a quick buck.

He said that customers should be wary of drivers who offer rides at the curb and offered specific notes of caution.

“All taxis are four-door vehicles,” said Williams. “I’ve seen illegal drivers trying to pick people up in a two-door hatchback. If there are no TLC plates, they’re not taxi drivers.”

Veteran livery driver Niconor Negrón said the problems at the mall have worsened in recent months.

“Lately, it’s become so rampant there are more illegal cabs there than actual cabs,” said the 20-year driver. “On any given weekend, there are 10 illegal [cars] at a time.”

Negrón described an incident from last November where he witnessed an illegal cab driver soliciting a woman with a baby. When Negrón attempted to inform her that the other car was unlawful, the driver was threatening.

“The guy went to his car and pulled out a machete,” Negron said. “I feared for my life. I didn’t go back to the mall for like a week after that.”

“Competition with illegal [cabs] makes it difficult for drivers to make a living,” agreed Joshi.

Veteran livery driver Niconor Negrón said the problems have worsened in recent months.

Veteran livery driver Niconor Negrón said the
problems have worsened in recent months.

Williams proposed placing a TLC booth or taxi stand at the mall to help identify the registered livery cars and asked for greater enforcement from both the agency and the police.

“The partnership with the TLC and the local precincts is important,” he stated.

“What would really make a change is if one of these illegal cab drivers get arrested, and everyone sees it,” added Negron, who described the meeting as productive. He asked that the NYPD boost patrols and undercover operations in problem areas.

Stanley, a livery driver of five years, said his top concern was the over-vigilance and enforcement applied by TLC officers on patrol – often leading to hefty fines.

“The tickets are too outrageous,” he said. “Terrible tickets. They pull you over and they say ‘TLC,’ and they give you a ticket. The lowest ticket I have ever heard from TLC is $500. We don’t know why they give those tickets. Sometimes they have a good reason, but the prices are outrageous.”

Commissioner Joshi said that the agency would begin to redouble its outreach efforts and would make visits to livery car base offices to guide drivers on how to avoid summons.

Driver Jeffrey Cisnero Camacho was shot several times and remains hospitalized.

Driver Jeffrey Cisnero Camacho was shot
several times and remains hospitalized.

After the meeting, drivers said the meeting had fostered a greater sense of understanding.

“People who work for the city that have control over what we do every day were here. The fact that they gave us the stage and gave us an opportunity to ask questions, I felt they were listening to me,” said Negrón. “Guys feel like their voices were heard, and that’s all you can ask for.”

But Rick said more needed to be done.

“I think we should do this once a month to stay on top of things,” he observed. “Sometimes things get discussed, but if there’s no follow-up, it tends to go up in smoke.”

Colleagues of Jeffrey Cisnero Camacho have established a crowdfunding page to help him and his family through his recovery. Information can be found at www.gofundme.com/jeffrey-cisnero-camacho-and-kids

Reunión de choferes

Historia y fotos por Gregg McQueen y Desiree Johnson

Councilmember Andy King hosted the meeting.

El concejal Andy King fue el anfitrión de la reunión.

Fue una reunión de taxistas.

La presidenta de la Comisión de Taxis y Limusinas (TLC, por sus siglas en inglés) Meera Joshi, el concejal Andy King y el subinspector del Departamento de Policía de Nueva York (NYPD, por sus siglas en inglés) Erik Hernández de la Comisaría 47, reunieron a taxistas el lunes 23 de abril para una franca mesa redonda sobre asuntos que afectan a la industria.

“Queríamos asegurarnos de que hoy fuera una conversación no para antagonizar ni hacer sentir incómodo a nadie”, explicó King afuera del Restaurante Ultimate Grill en Gun Hill Road donde se realizó la reunión. “[Y queríamos] que la ciudad supiera lo que nuestros choferes están expresando”.

Las principales preocupaciones entre los choferes son: la seguridad; una oleada de taxis ilegales en el área; y el exceso de regulación por parte de la agencia.

El 17 de marzo, el taxista livery Jeffrey Cisnero Camacho fue enviado por su base a la esquina de Boston Road para recoger a un pasajero. Al llegar a Soundview, Camacho, padre de tres hijos, fue detenido y recibió varios disparos. Permanece hospitalizado.

Drivers cited aggressive enforcement.

Los choferes criticaron un exceso de regulación.

El agresor le robó $23 dólares. La policía dijo que hay un sospechoso bajo custodia.

Rick ha estado conduciendo un taxi en el Bronx durante cuatro años, y dice que él y sus colegas, muchos de los cuales han sido robados, tienen miedo.

“¿Qué tenemos, como choferes, para protegernos?”, preguntó. “Conozco a algunos choferes que manejan con cuchillos, pero si un policía lo ve, puedes recibir una infracción. Esa no es la respuesta”.

Albert Williams, presidente y director general de Best Deal Car Service, dijo que uno de sus choferes sufrió un intento de robo justo el día anterior. La mesa redonda fue una buena oportunidad para interactuar con las autoridades.

“La idea es tomar conciencia de lo que está pasando”, dijo Williams. “Tener a la policía involucrada es fundamental”.

“Hemos establecido una buena línea de comunicación”, comentó el inspector Hernández.

“We’ve established a good line of communication,” said (NYPD) Deputy Inspector Erik Hernández.

“Hemos establecido una buena línea de
comunicación”, dijo el subinspector Erik
Hernández.

Insistió en que el NYPD no busca apuntar a los choferes por infracciones.

“Nuestra primera responsabilidad es hacer cumplir las leyes que van a proteger a los pasajeros y a los choferes por igual”.

Best Deal Car Service tiene 208 choferes en el norte del Bronx, y Williams dijo que al menos la mitad de su negocio proviene de Co-op City y de Mall at Bay Plaza. Informó que ambos lugares están llenos de taxis ilegales, que son automóviles que no están registrados como vehículos comerciales alquilados por quienes que buscan hacer dinero rápido.

Dijo que los clientes deberían desconfiar de los choferes que ofrecen paseos en la acera y ofrecieron notas específicas de precaución.

“Todos los taxis son vehículos de cuatro puertas”, dijo Williams. “He visto a choferes ilegales tratando de recoger gente en un hatchback de dos puertas. Si no hay placas de la TLC, no son taxistas”.

“The whole idea is to make awareness of what’s going on,” said Albert Williams, President and CEO of Best Deal Car Service.

“La idea es crear conciencia sobre lo que está
sucediendo”, dijo Albert Williams, presidente y
director general de Best Deal Car Service.

Niconor Negrón, un veterano chofer de livery, dijo que los problemas en el centro comercial han empeorado en los últimos meses.

“Últimamente se ha vuelto tan desenfrenado que hay más taxis ilegales ahí que taxis reales”, dijo el chofer de 20 años. “En cualquier fin de semana determinado, hay 10 [autos] ilegales a la vez”.

Negrón describió un incidente ocurrido en noviembre pasado en el que presenció cómo un taxista ilegal ofrecía servicios a una mujer con un bebé. Cuando Negrón intentó informarle que el otro automóvil era ilegal, el chofer lo amenazó.

“El tipo fue a su automóvil y sacó un machete”, dijo Negrón. “Temí por mi vida. No volví al centro comercial durante una semana”.

“La competencia con los [taxis] ilegales hace que sea difícil para los choferes ganarse la vida”, coincidió Joshi.

The meeting was held in the Bronx.

La reunión se celebró en el Bronx.

Williams propuso colocar una caseta de la TLC o una parada de taxis en el centro comercial para ayudar a identificar los autos de alquiler registrados y pidió un mayor cumplimiento de la ley tanto de la agencia como de la policía.

“La asociación con la TLC y los precintos locales es importante”, afirmó.

“Lo que realmente haría un cambio sería que uno de estos taxistas ilegales fuese arrestado y todos lo vieran”, agregó Negrón, quien describió la reunión como productiva. Pidió que el NYPD impulse patrullas y operaciones encubiertas en las áreas problemáticas.

Stanley, un chofer livery desde hace cinco años, dijo que su principal preocupación es la vigilancia excesiva y la aplicación de la ley por parte de los oficiales de la TLC en patrulla, lo que a menudo conduce a fuertes multas.

“Las infracciones son demasiado escandalosas”, dijo. “Multas terribles. Te detienen y dicen ‘TLC’, y te dan una. La menor multa de la TLC de la que he escuchado fue de $500 dólares. No sabemos por qué dan esas infracciones. A veces tienen una buena razón, pero los precios son escandalosos”.

Taxi and Limousine Commission (TLC) head Meera Joshi.

La presidenta de la Comisión de Taxis y
Limusinas (TLC, por sus siglas en inglés), Meera
Joshi.

La comisionada Joshi dijo que la agencia comenzaría a redoblar sus esfuerzos de alcance y haría visitas a las oficinas de carros livery para guiar a los choferes sobre cómo evitar citaciones.

Después de la reunión, los choferes dijeron sentir que fomentó un mayor sentido de comprensión.

“Las personas que trabajan para la ciudad y que tienen control sobre lo que hacemos todos los días estuvieron aquí. El hecho de que nos dieron el escenario y la oportunidad de hacer preguntas, sentí que me estaban escuchando”, dijo Negrón. “Los muchachos sienten que sus voces fueron escuchadas y eso es todo lo que puedes pedir”.

Pero Rick dijo que había que hacer más.

“Creo que deberíamos hacer esto una vez al mes para estar al tanto de las cosas”, observó. “A veces las cosas se discuten, pero si no hay seguimiento, tienden a esfumarse”.

 

Los colegas de Jeffrey Cisnero Camacho han establecido una página de crowdfunding para ayudarlo a él y a su familia a lo largo de su recuperación. La información se puede encontrar en www.gofundme.com/jeffrey-cisnero-camacho-and-kids.