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A Centered Start

Story and photos by Gregg McQueen

“We want to make this the greatest clinic in the state of New York,” said Dr. David Collymore (center) with team members.

“We want to make this the greatest clinic in the state of New York,” said Dr. David Collymore (center) with team members.

It is the flagship.

That is how Chief Medical Officer David Collymore describes the Ramón Vélez Health Center of the Acacia Network.

The site, located at 754 East 151st Street, provides an array of comprehensive health services, including preventive care, HIV care, pediatrics and dental care.

In an $11 million undertaking, Acacia purchased the building and performed a full gut renovation to create a state-of-the-art complex that opened in April 2016.

“We want to give the community nothing but the best,” explained Collymore. “We want to make this the greatest clinic in the state of New York.”

Acacia CEO Raul Russi made note of the local demand for critical services as governed by a culturally competent and responsive model of care at the site opening last year.

The center has the capacity to serve 6,000 patients.

The center has the capacity to serve 6,000 patients.

“This is precisely why Acacia exists,” he observed. “We are always on the ground, answering to the needs of a community that is growing and requires the best care and attention. It is what we do.”

At an open house held this past Wed., July 18th, Acacia administrators and center staffers were on hand to discuss the facility’s services and ongoing community engagement efforts.

Ramón Vélez.

Ramón Vélez.

The building once housed the former Hunts Point Multi-Service Center, founded by Ramón Vélez in 1967, which brought essential health services to the surrounding neighborhoods until it closed in 2012.

Vélez, born to a poor farming family in Puerto Rico who would grow to become a powerhouse in the fields of social service, education and politics, established the center as a central hub in the South Bronx for programs that provided healthcare, housing and substance abuse treatment to thousands of residents.

Acacia President Héctor Díaz recalled his long association with the site, as he came to the Hunts Point center to seek a job after leaving the Army in the 1970’s.

“This is my home,” Díaz remarked. “It changed my life.”

Board Chair Milagros Baez O’Toole acknowledged the workers and administrators.

“I want to congratulate the staff,” she said. “Thank you for hosting this wonderful event so people can learn about the facility. Ramón Vélez was an incredible man, so we’re pleased that this facility is here.”

“We are always on the ground,” said CEO Raúl Russi, here with State OASAS Commissioner Arlene González-Sánchez at the center opening.

“We are always on the ground,” said CEO Raúl Russi, here with State OASAS Commissioner Arlene González-Sánchez at the center opening.

Twiggy Rodríguez, Acacia’s Vice President of Primary Care, said the center currently serves nearly 800 patients, with a capacity to eventually handle 6,000.

“Most of our patients tend to be between 40 and 74 years of age, but we are really here to treat the whole family,” she said.

Acacia employs a team-based approach to patient care at the Ramón Vélez Health Center, using doctors, nurses, nutritionists, case workers and social workers to assist patients.

Medical Director Dr. Daniel Rosa commented that the center’s recovery services are essential for helping to tackle the opioid epidemic, which he said has “run rampant across the nation” and put New York City as the leading locale for opioid deaths.

He remarked that Acacia’s ability to offer a host of wraparound services to those in recovery was important factor in their success.

“You have to follow these folks – they need support,” Rosa said. “Addiction does not end when detox ends.”

The site offers medication-assisted therapies for opioid dependence as well as a chemical dependency outpatient clinic to assist with non-opioid addictions such as alcoholism and cocaine abuse.

Of concern too is that undocumented immigrants in the neighborhood might be less compelled to seek out medical services.

Information on services was provided.

Information on services was provided.

“Often, those individuals fail to seek care, so it can be difficult to ensure positive health outcomes,” said Rodríguez.

Administrators say they have sought to break through such barriers by establishing standards that welcome all residents.

All services at the site are offered in English and Spanish, and while the center will accept Medicaid, Medicare and most insurance plans, services are offered on a sliding cost scale and patients will be seen regardless of their ability to pay.

“We don’t deny care to anyone,” said Rodríguez.

She said she was also proud of the center’s Diabetes Comprehensive Program, which provides patients with a multidisciplinary team of specialists to help them live with and manage diabetes.

Acacia’s nutritionists work one-on-one with patients to help them eat better and even accompany them to a farmer’s market to assist them in picking out fresh fruits and vegetables.

Patient Stanley Cox, 57, has been in the diabetes program for two years. He said his health is greatly improved, and his weight has dropped from 311 to 175 pounds during that time.

“My grandkids used to call me ‘pregnant Grandpa’ because my belly was so big,” joked Cox. “But now I’m thin, my blood pressure is normal, and I’m not on medication anymore. I feel great.”

“You really have a team helping you here,” Cox said. “It feels like they’re a part of my family.”

The Ramón Vélez Health Center is located at 754 East 151st Street, The Bronx, NY. For more information, please call 718.684.9422 or visit www.acacianetwork.org.

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Historia y fotos por Gregg McQueen

The site is centrally located in the South Bronx.

El sitio está situado céntricamente en el sur del Bronx.

Es la insignia.

Así es como el jefe médico David Collymore describe el Centro de Salud Ramón Vélez, de la Red Acacia.

El sitio, ubicado en el No. 754 de la Calle 151 Este, provee una amplia gama de servicios de salud integral, incluyendo atención preventiva, cuidado del VIH, pediatría y atención dental.

En un proyecto de $11 millones de dólares, Acacia compró el edificio y realizó una valiente renovación total para crear un complejo de última generación que se inauguró en abril de 2016.

“Queremos dar a la comunidad todo lo mejor”, explicó Collymore. “Queremos hacer de esta clínica la mejor del estado de Nueva York”.

Raúl Russi, director general de Acacia, notó la demanda local de servicios críticos que se rige por un modelo culturalmente competente y sensible del cuidado al abrir del sitio el año pasado.

“Es precisamente por eso que existe Acacia”, observó. “Estamos siempre en el lugar, respondiendo a las necesidades de una comunidad que está creciendo y requiere el mejor cuidado y atención. Es lo que hacemos”.

“They need support,” said Medical Director Dr. Daniel Rosa of patients.

“Ellos necesitan apoyo”, dijo el director médico Dr. Daniel Rosa, de los pacientes.

En una jornada de puertas abiertas celebrada este miércoles 18 de julio, los administradores de Acacia y el personal del centro estuvieron presentes para discutir los servicios de la instalación y los esfuerzos del compromiso con la comunidad.

El edificio alberga el antiguo Centro Multiservicios Hunts Point, fundado por Ramón Vélez en 1967, quien aportó servicios de salud esenciales a los barrios circundantes hasta su clausura en 2012.

Vélez, nacido en una familia campesina pobre en Puerto Rico -y quien se convertiría en una potencia en los campos del servicio social, la educación y la política- estableció el centro como un eje central en el sur del Bronx para los programas de atención a la salud, vivienda y abuso de sustancias tratamiento a miles de residentes.

El presidente de Acacia, Héctor Díaz, recordó su larga relación con el sitio, cuando llegó al centro de Hunts Point para buscar trabajo después de dejar el ejército en los años setenta.

The ribbon-cutting was held in July 2016.

El corte de cinta se llevó a cabo en julio de 2016.

“Esta es mi casa”, comentó Díaz. “Cambio mi vida”.

La presidenta de la Junta, Milagros Báez O’Toole, agradeció a los trabajadores y a los administradores.

“Thank you for hosting this wonderful event,” said Board Chair Milagros Báez O’Toole.

“Gracias por organizar este maravilloso evento”, dijo la presidenta de la Junta, Milagros Báez O’Toole.

“Quiero felicitar al personal”, dijo. “Gracias por organizar este maravilloso evento para que la gente pueda aprender sobre la instalación. Ramón Vélez era un hombre increíble, así que estamos encantados de que este establecimiento esté aquí “.

Twiggy Rodríguez, vice presidenta de Cuidado Primario de Acacia, dijo que el centro actualmente atiende a casi 800 pacientes, con capacidad para manejar eventualmente a 6,000.

“La mayoría de nuestros pacientes tienden a tener entre 40 y 74 años de edad, pero estamos realmente aquí para tratar a toda la familia”, dijo.

Acacia emplea un enfoque de atención al paciente en el Centro de Salud Ramón Vélez, con médicos, enfermeras, nutricionistas, trabajadores de casos y trabajadores sociales para ayudar a los pacientes.

El director médico Dr. Daniel Rosa comentó que los servicios de recuperación del centro son esenciales para ayudar a combatir la epidemia de opioides, la cual, dijo, “se ha extendido por toda la nación” y ha colocado a la ciudad de Nueva York como la localidad principal por muertes por opiáceos.

Señaló que la capacidad de Acacia de ofrecer una serie de servicios integrales a quienes se encuentran en recuperación fue un factor importante en su éxito.

“Tienes que seguir a estas personas, necesitan apoyo”, dijo Rosa. “La adicción no termina cuando termina la desintoxicación”.

“I feel great,” said patient Stanley Cox.

“Me siento genial”, dijo el paciente Stanley Cox.

El sitio ofrece terapias asistidas por medicamentos para la dependencia de opiáceos, así como una clínica para pacientes externos de dependencia química para ayudar con adicciones no opioides, como el alcoholismo y el abuso de cocaína.

También preocupa que los inmigrantes indocumentados en el vecindario estén menos obligados a buscar servicios médicos.

“A menudo, esas personas no buscan atención, por lo que puede ser difícil asegurar resultados positivos en la salud”, dijo Rodríguez.

Los administradores dicen que han tratado de superar estas barreras estableciendo estándares que dan la bienvenida a todos los residentes.

Todos los servicios del sitio se ofrecen en inglés y español, y mientras el centro acepte Medicaid, Medicare y la mayoría de los planes de seguro, los servicios se ofrecen en una escala proporcional de costos y los pacientes serán vistos independientemente de su capacidad de pago.

“No negamos el cuidado a nadie”, dijo Rodríguez.

A sweet treat at the open house.

“Esta es mi casa”, dijo el presidente de Acacia, Héctor Díaz.

Dijo que también está orgullosa del Programa Integral de Diabetes del centro, que proporciona a los pacientes un equipo multidisciplinario de especialistas para ayudarles a vivir y manejar la diabetes.

Los nutricionistas de Acacia trabajan uno a uno con los pacientes para ayudarlos a comer mejor e incluso los acompañan al mercado de agricultores para elegir frutas y verduras frescas.

El paciente Stanley Cox, de 57 años, ha estado en el programa de diabetes durante dos años. Dijo que su salud ha mejorado mucho y su peso ha bajado de 311 a 175 libras durante ese tiempo.

“Mis nietos solían llamarme ‘abuelito embarazado’ porque mi vientre era muy grande”, dijo Cox. “Pero ahora estoy delgado, mi presión arterial es normal, y ya no estoy tomando medicamentos. Me siento genial”.

“Realmente tienes un equipo que te ayuda aquí”, dijo. “Siento que son parte de mi familia”.

El Centro de Salud Ramón Vélez está ubicado en el No. 754 de la Calle 151 Este, El Bronx, NY. Para obtener más información, por favor llame al 718.684.9422 o visite www.acacianetwork.org.